LUMIÈRES

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Malgré les travaux de Paul Hazard, les analyses d'Ernst Cassirer ou de Peter Gay, qui en proposaient une définition et en faisaient un modèle, la philosophie des Lumières se trouve aujourd'hui mise en question. Dans sa réalité même, comme ensemble cohérent, paradigmatique de la pensée du xviiie siècle, dans son histoire conçue comme une suite d'images et d'usages contradictoires. La vérité des Lumières serait alors à chercher dans cette historicité manipulatrice qui ne cesse de les reconstruire. Avant toute enquête, il semble légitime de se demander ce que sont les Lumières. Ne faut-il pas substituer aux mots d'ordre, aux valeurs et aux figures que traditionnellement on leur prête – le combat en faveur de la raison, la dénonciation de l'intolérance, la mise en place d'une idéologie du Progrès, entre autres – une autre définition mettant en avant, en une sorte d'épistémologie, ce que Kant appelle un usage adulte de l'esprit humain ? À partir de lui se définiraient la position du philosophe, les champs d'application de sa pensée, les formes du savoir qu'elle fait naître, les valeurs qu'elle défend. Plus largement, les Lumières cessant d'être un moment de l'histoire de la pensée, limité au xviiie siècle, apparaîtraient alors comme un idéal de libération et d'autonomie de la pensée sur lequel notre temps ne cesse au demeurant de s'interroger.

Qu'est-ce que les Lumières ?

En décembre 1784, Emmanuel Kant répond à cette question, posée en janvier 1783 par le pasteur Zöllner dans la Berlinische Monatsschrift. Alors que tous les grands noms des Lumières françaises ont disparu, Kant fait comme si, oubliant les antagonismes et les fractures, il était [...]


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  • : professeur émérite de l'université de Tours, Institut universitaire de France

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Pour citer l’article

Jean Marie GOULEMOT, « LUMIÈRES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/lumieres/