RÉCIT

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Au cours des années 1960, les études du récit vont s'orienter suivant deux directions principales. Dans le domaine littéraire, on a tenté de définir des catégories générales du récit saisies dans des textes particuliers : À la recherche du temps perdu, de Proust, ou La Modification, de Michel Butor, par exemple. Mais certaines de ces catégories ne convenaient-elles pas également à des histoires racontées avec d'autres médias que le langage : le cinéma, le théâtre, par exemple ? De même que Saussure définit la linguistique comme une branche particulière d'une science générale des signes, la sémiologie, de même on a pu envisager l'étude d'une sémiologie ou sémiotique du récit, ou encore narratologie, c'est-à-dire l'étude du récit quel que soit son support. Dans cette seconde direction, l'analyse n'est plus inductive mais déductive, soit que l'on parte de systèmes narratifs déjà décrits dans l'étude de contes populaires de tradition orale, l'étude des mythes, ou celle des situations dramatiques, soit que l'on se réfère à des modèles logico-mathématiques et que l'on pose, in abstracto, la question de la définition du récit. La difficulté tiendra alors dans l'articulation de schémas narratifs très généraux à des réalisations narratives particulières : un récit littéraire, un reportage oral, un film, etc.

De son côté, la réflexion sur la représentation narrative permet de mettre en lumière le jeu complexe des dispositifs qui, à l'intérieur de l'espace pictural, vont mettre en scène la faculté de narration.

Logiques du récit

Pour décrire une structure narrative, il faut d'abord définir une unité constante de mesure, de comparaison et de classement des différents récits. C'est ce qu'ont cherché Joseph Bédier dans les fabliaux ou Vladimir Propp dans les contes russes. Pour Propp, c'est la fonction, c'est-à-dire l'action d'un personnage, définie du point de vue de sa signification dans le déroulement de l'intrigue. À partir d'une situation initiale, il distingue trente et une fonctions.

Fonctions de Propp

Tableau : Fonctions de Propp

Parmi les trente et une fonctions dégagées par Vladimir Propp, les sept premières sont dites «fonctions préparatoires». 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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À partir de la fonction, on peut définir des « sphères d'action », c'est-à-dire des regroupements logiques de fonctions qui seront prises en charge soit par un seul personnage, soit par plusieurs. Par exemple, le héros peut rencontrer en chemin un arbre, un animal ou une vieille femme, leur rendre service et recevoir en récompense un objet qui l'aidera plus tard dans sa quête ; tous trois seront alors confondus dans la sphère d'action du « donateur ». Inversement, il peut recevoir une mission d'un roi (sphère d'action du « mandateur ») ou se donner à lui-même cette mission (il occupe dans ce cas à la fois la sphère d'action du « mandateur » et celle du « héros »). Propp distingue sept sphères d'action : l'agresseur ; le donateur (de l'auxiliaire magique) ; l'auxiliaire magique ; la sphère de la princesse et de son père ; le mandateur ; le héros ; le faux héros.

La notion de « personnage » est ainsi déplacée, et bien que Propp ait souligné que les conclusions auxquelles il avait abouti n'étaient à considérer que dans le domaine du folklore, elles ont certainement joué un rôle très important dans la remise en question de la notion de personnage dans tout récit, et dans les récits romanesques en particulier. De même, la critique qu'il fait du classement des récits par « sujets » a certainement contribué à renouveler les recherches en littérature comparée.

Avec Propp, l'accent est mis sur la syntaxe narrative. Cela peut s'expliquer par la nature des récits sur lesquels il travaille. Dans les contes de transmission orale, les marques du narrateur tendent à s'effacer ou à se localiser en quelques formules conventionnelles ; par ailleurs, les exigences d'une bonne mémorisation font que le récit est à peu près toujours linéaire. C'est donc un matériau proche des schémas d'intrigue élaborés par l'analyste à partir des récits littéraires complexes. La mise entre parenthèses d'éléments sémantiques, comme l'identité des personnages et leurs attributs, a permis la construction de modèles dont l'utilité est indéniable. Parallèlement, l'accent mis sur la syntaxe et non plus sur le mot a fait faire à la linguistique des progrès considérables. Mais la prise en compte du sémantique, et surtout son articulation avec l'acquis syntaxique, présente bien des difficultés.

Le livre de Propp, qui sera traduit en français, en 1970, sous le titre Morphologie du conte, date de 1928. Il n'est traduit en anglais qu'en 1958. En 1960, Claude Lévi-Strauss lui consacre un article : « La Structure et la Forme », qui éclaire, une fois la part faite à la polémique, certaines des voies d'approche du récit (on pourra se reporter aussi à la réponse de Propp dans la Préface à l'édition italienne de 1960). On n'a jamais pu déduire le « vocabulaire » d'une langue à partir de sa « grammaire », dit Lévi-Strauss. Dans les mythes qu'il étudie, il s'intéresse d'abord aux problèmes sémantiques posés par les différentes versions d'un même mythe. L'identité, les attributs, la place d'un acteur (homme, animal ou objet) dans le système culturel d'une société sont déterminants. Le récit mythique ou le conte ne sont pour Lévi-Strauss, à travers leurs différentes versions, que la réalisation syntagmatique d'une structure fondamentale qui, elle, est de nature sémantique.

C'est aussi cette structure ou « grammaire profonde » que A. J. Greimas a tenté de définir en regroupant certaines des trente et une fonctions de Propp. On ne peut manquer d'être frappé par la similitude des modèles construits par Propp à partir de cent contes merveilleux russes, et par É. Souriau à partir de « deux cent mille situations dramatiques », dans des domaines différents. Tenant compte également des travaux du mythologue G. Dumézil et du linguiste L. Tesnière, Greimas construit un modèle à six « actants » :

Dans un récit, un personnage (ou acteur) peut occuper deux ou plusieurs sphères d'action à la fois. Par exemple, dans une quête amoureuse, il peut être sujet et destinataire de l'objet ; au contraire, il est des héros (Prométhée) qui ne profitent pas de leurs conquêtes mais en font profiter les autres. Propp n'avait pas distingué ces deux actants parce que dans tous les contes russes étudiés le héros est le bénéficiaire de la quête. Par ailleurs, certains actants peuvent ne pas être représentés. Enfin, il ne faut pas oublier que ce modèle, comme tous les modèles en sciences humaines, ne prétend pas enfermer le texte auquel il est rapporté. C'est une construction dont la fécon [...]

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Fonctions de Propp

Fonctions de Propp
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Oliver Twist, de David Lean

Oliver Twist, de David Lean
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  • : professeur d'Université, directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales
  • : maître assistant à l'université de Paris-VIII, département de littérature française

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Pour citer l’article

Louis MARIN, Jean VERRIER, « RÉCIT », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/recit/