LUMIÈRES

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Historicité des Lumières

On peut douter que les Philosophes se soient pensés comme formant un groupe socialement et idéologiquement homogène, dont les Lumières auraient précisément constitué le ciment. Voltaire dénonce les propositions régressives de Rousseau. Le Mondain marque, dès 1736, l'opposition de Voltaire aux tenants du primitivisme. Diderot se méfie de Voltaire, qu'il évitera de rencontrer. Rousseau, lui, a rompu très tôt avec le « clan encyclopédique ». Montesquieu appartient à un autre monde social, politique et même idéologique, malgré les Lettres persanes (1721) qui inaugure une des formes les plus novatrices de l'écriture philosophique. Si Voltaire reste sa vie durant fidèle au programme des Lettres philosophiques de 1734, que de changements chez un Diderot ou un Rousseau, au point même de les amener à se contredire ! Peut-on oublier que ces Lumières, que la postérité propose souvent comme un modèle figé, se sont étendues sur presque trois générations, connaissant nécessairement des évolutions contradictoires, hésitant entre radicalisation et accommodement ? Voltaire refusa l'athéisme du baron d'Holbach – un des collaborateurs les plus importants de la partie scientifique de l'Encyclopédie –, contre lequel il mena le combat au terme de sa vie. Suard, un des représentants des Lumières à l'Académie, semble bien éloigné des ardeurs philosophiques des années 1750. Qui admettre parmi les élus ? Que retenir dans ce que nous appelons les Lumières ?

La construction d'un système

On est loin de cette communauté que formait la république des Lettres des xvie et xviie siècles. Les contemporains en furent conscients, qui, à la façon de Sabatier de Castres dans Les Trois Siècles de littérature française (1772), dénoncèrent son démantèlement par les exclusions qu'opéra le clan encyclopédique. Même s'ils préfèrent parler de « siècle de la raison », « siècle philosophique », « siècle éclairé », on trouve des références aux lumières « de la raison », « de notre siècle », ou « de la philoso [...]


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Écrit par :

  • : professeur émérite de l'université de Tours, Institut universitaire de France

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Pour citer l’article

Jean Marie GOULEMOT, « LUMIÈRES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/lumieres/