COLONISATION

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L'objet de cet article n'est pas d'esquisser une histoire générale de la colonisation mais de poser les problèmes relatifs aux différentes étapes de cette histoire. L'expansion de l'Europe du xvie au xxe siècle a été l'un des événements les plus importants de l'histoire de l'humanité. Elle a revêtu des formes diverses : émigration, diffusion des techniques, volonté d'hégémonie culturelle, exportation de capitaux, colonisation. Nous nous en tiendrons à ce dernier aspect. La colonisation implique occupation territoriale et dépendance du pays occupé. Cette occupation s'est produite tantôt sur des territoires peu peuplés, tantôt au détriment de populations qui ont été réduites à l'état de populations sujettes. Toutefois, ce mouvement colonisateur n'est ni linéaire ni continu. Il passe par des phases de grande intensité et aussi par des périodes de reflux. Les causes qui le déterminent comme les formes qu'il revêt sont étroitement liées au contexte historique. Plus exactement il y a, dans un même moment, interaction entre le fait colonial et l'ensemble d'une situation historique, la situation historique générale expliquant la colonisation, et la colonisation modifiant en retour la situation générale. D'autre part, toute colonisation, même sous la forme d'un affrontement, est un contact entre deux types de sociétés, celles des colonisateurs et celle des colonisés. Il convient donc de rechercher la double influence que la colonisation a exercée sur la société métropolitaine et la société colonisée. Il n'est guère possible d'aboutir à des conclusions définitives. Quand un mouvement est arrivé à son terme, ce qui est le cas de la colonisation, on peut cependant jeter un regard d'ensemble sur sa trajectoire. Notre propos, strictement historique, est donc de découper en quelque sorte cette trajectoire en plusieurs phases et de montrer, pour chacune, les causes, les aspects et les répercussions du phénomène colonial. Quant au fil historique proprement dit, le lecteur le trouvera dans les articles consacrés à la formation et au développement des principaux « empires coloniaux ».

Colons et colonisés, Marc Ferro

Vidéo : Colons et colonisés, Marc Ferro

L'historien Marc Ferro, spécialiste de l'histoire de la Grande Guerre, de la Russie et de la colonisation, nous donne son analyse de certains aspects débattus du phénomène colonial :Est-il justifié de distinguer deux âges coloniaux, le premier marqué par les conquistadores, dont la... 

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Problèmes et débats

Plusieurs auteurs, partant de l'ouvrage que Paul Leroy-Beaulieu publia en 1874 sous le titre De la colonisation chez les peuples modernes, ont essayé de classer les types de colonies. C'est ainsi qu'on a distingué des colonies de commerce ou comptoirs (comme Hong Kong) ; des colonies de plantations ou d'exploitation, destinées à fournir aux métropoles des denrées exotiques, des matières premières d'origine agricole ou des produits miniers ; des colonies de peuplement situées dans des pays de climat tempéré qui pouvaient recevoir des immigrants d'origine européenne. On a parlé aussi de colonies déversoirs, susceptibles de recevoir, venant de la métropole, des produits manufacturés et de la main d'œuvre ou, à l'inverse, de colonies réservoirs fournissant à la métropole des produits de base et, le cas échéant, des hommes. Il a été question aussi de colonies stratégiques, de colonies inavouées, pour définir des territoires théoriquement indépendants, mais soumis, en fait, à une forte pression économique, directe ou indirecte, de la part d'une puissance dominante. Pour ce qui est des méthodes d'administration, les juristes ont distingué deux grandes catégories, les colonies incorporées, dans lesquelles l'autorité de la métropole s'exerce par le biais d'une administration directe, et des colonies protégées dans lesquelles le régime est celui de l'administration indirecte, qu'il s'agisse de protectorats proprement dits ou, après la Première Guerre mondiale, de territoires sous mandat.

Ces essais de classification sont intéressants mais artificiels. Ils ne rendent pas compte de la diversité des situations et de l'évolution du phénomène colonial. Plutôt que des types de colonies, l'histoire nous conduit à distinguer des types de colonisation, dont chacun correspond à une étape de l'histoire de la colonisation étant bien entendu qu'à chaque étape il est possible de retrouver, avec des variantes, les distinctions classiques entre les différents types de colonies.

D'autre part, il arrive qu'on envisage la colonisation d'un point de vue moral et qu'on la présente sous la forme d'un diptyque : un premier volet étant celui des méfaits et l'autre celui des bienfaits. Cette perspective ne saurait être celle de l'historien. La colonisation est d'abord une entreprise intéressée, quelles que soient les motivations avancées, quelle que soit la sincérité de ceu [...]

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Pour citer l’article

Jean BRUHAT, « COLONISATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/colonisation/