AUTRUI (notions de base)

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La pitié, un élan vers autrui

Moins métaphysiques seront les approches généalogiques de nos relations avec les autres. Jean-Jacques Rousseau (1712-1778) reprend l’hypothèse bâtie par Thomas Hobbes (1588-1679) dans le Léviathan (1651), celle d’un « état de nature » ayant précédé l’état de société. Bien que très critique à l'égard de Hobbes, il doit concéder que, si les hommes avaient un jour vécu isolés, ils auraient été impitoyables les uns envers les autres. Non pas, comme le suppose Hobbes, en raison de la violence de leurs désirs et de leur volonté de domination, mais parce qu’ils auraient été ignorants de ce que les autres ressentaient. « Un homme abandonné seul sur la surface de la Terre, à la merci du genre humain, devait être un animal féroce » (Essai sur l’origine des langues, rédigé aux environs de 1755, publié à titre posthume en 1781). La cause de cette sauvagerie réside pour Rousseau dans la faiblesse de l’imagination. « Celui qui n’imagine rien ne sent que lui-même ; il est seul au milieu du genre humain » (ibidem).

Rousseau développera plus tard dans Émile, ou de l’éducation (1762) des réflexions apparemment très différentes à propos de la « pitié », mais il ne faut y voir aucune contradiction, car ces chapitres concernent cette fois l’homme en société. Dès le Discours sur l’origine et les fondements de l’inégalité parmi les hommes (1755), Rousseau avait opposé l’égoïsme des aristocrates intelligents et cultivés, qui se « font une raison » pour ne pas intervenir lorsque leurs semblables sont en train de s’égorger, et le comportement spontané des « femmes des Halles » qui se précipitent au risque de leur vie pour séparer les combattants. Dans Émile, Rousseau prolonge cette analyse, en montrant que, même si elle s’enracine dans notre nature, la pitié relève bien d’une éducation : celle qui consiste à faire comprendre aux enfants la fragil [...]


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Écrit par :

  • : professeur agrégé de l'Université, docteur d'État ès lettres, professeur de khâgne

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Pour citer l’article

Philippe GRANAROLO, « AUTRUI (notions de base) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/autrui-notions-de-base/