RHÉTORIQUE, notion de

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La rhétorique désigne l'art du rhéteur, de l'orateur grec : en ce sens, elle engage une définition du langage et de ses pouvoirs. Elle est l'art de bien parler, c'est-à-dire d'agir par la parole sur un auditoire, de le convaincre par l'argumentation, mais aussi par l'émotion. Elle est donc en même temps une pratique (l'éloquence) et sa théorie. Elle tend par là à se présenter comme modèle de la réflexion sur le langage, et, partant, comme scène fondamentale pour le fait littéraire : elle implique en tout cas l'un des deux types de rapport possibles au discours ; là où la scolastique impose le commentaire, et invente le texte, la rhétorique est une « culture où la lecture est tournée vers l'écriture » (Michel Charles, L'Aube et la source, 1985).

Aussi ancienne que la rhétorique elle-même existe la dénonciation de son pouvoir : parce qu'elle est technique, art, la rhétorique peut être aussi perçue comme artificielle et trompeuse. C'est qu'elle ne définit pas le domaine du vrai, mais celui du vraisemblable ; elle n'a pas à s'occuper de la vérité, contrairement à la logique qui régit les sciences ; elle n'a pas à s'interroger sur les conditions de cette vérité, contrairement à la philosophie ; elle s'occupe du possible, et plus encore du crédible : elle est dialectique des vraisemblances (Aristote). À l'intérieur de ce possible, elle dessine l'espace du passé – l'histoire –, celui du présent – l'éloquence politique ou juridique –, celui du vraisemblable enfin, c'est-à-dire de la fiction, et de ce qui deviendra la littérature.


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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure, agrégé de lettres modernes, université de Paris-III-Sorbonne nouvelle

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Pour citer l’article

Alain BRUNN, « RHÉTORIQUE, notion de », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/rhetorique-notion-de/