SPORT (Disciplines)Le rugby

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Le 27 août 1995 à Paris, Bernard Lapasset, alors président en exercice de l'International Board, déclarait à la presse que l'instance dirigeante du rugby mondial avait décidé de renoncer aux règles relatives à l'amateurisme et d'autoriser « ... toutes les formes de paiement, à tous les niveaux du jeu ». Les primes de match comme les salaires, versés sous le manteau depuis une quinzaine d'années, pouvaient désormais l'être de manière officielle. Le rugby devenait un sport professionnel. Mais, en laissant à chaque fédération le soin d'organiser le professionnalisme à sa guise, le Board n'avait sans doute pas évalué qu'un rugby à plusieurs vitesses risquait de voir le jour, en fonction de la détermination de chaque fédération à s'engager dans cette nouvelle voie.

« Sport de voyous pratiqué par des gentlemen », ainsi se définissait jusqu'alors le rugby. Cette célèbre expression pouvait s'interpréter de la manière suivante : « un sport réservé à une élite, n'ayant pas besoin de tirer des revenus de sa pratique ». Cette notion d'amateurisme, défendue contre vents et marées jusqu'à ce mois d'août 1995, s'est régulièrement trouvée au cœur des grandes crises que le rugby a connues depuis sa naissance en plusieurs temps au cours du xixe siècle : « schisme » de 1895 en Angleterre, vingt-deux clubs décidant de créer une Ligue du Nord qui conduira à la naissance du rugby à XIII ; crise de 1930 en France, lorsque quinze clubs quittèrent la Fédération française de rugby pour protester contre l'amateurisme marron...

Au début du xxie siècle, le rugby semble encore chercher sa voie. Les grandes nations de l'hémisphère Sud (Afrique du Sud, Australie, Nouvelle-Zélande) se sont tout de suite engagées de plain-pied dans le professionnalisme, créant de nouvelles compétitions (Super 12, devenu Super 14 puis Super 15, Tri-Nations, devenu Four-Nations en 2012), et passant des contrats avec leurs joueurs, ce qui leur a permis de dominer le rugby mondial. En Angleterre et en France, en revanche la primauté est restée aux clubs, qui mettent leurs meilleurs joueurs à la disposition de l'équipe nationale. Si le modèle du Sud a longtemps semblé le plus adapté, la politique de clubs de la France et de l'Angleterre apparaît aujourd'hui comme la plus efficace sur le plan financier, ce qui fait que nombre de stars de l’hémisphère Sud évoluent désormais dans les championnats anglais ou français. Pour éviter de se voir définitivement dépassés, notamment à l'occasion de la Coupe d'Europe, Irlandais et Écossais, qui ont accueilli le professionnalisme sans enthousiasme, ont mis en place un système de franchises, qui permet de rassembler des joueurs venus de différents clubs au sein de formations de « province » pour tenter de garder le contact. Malgré une farouche opposition des clubs, le pays de Galles, dont le rugby s'est trouvé plongé dans une profonde crise sportive et financière en 2003, a finalement adopté une attitude similaire.

Malgré l'existence d'une Coupe du monde depuis 1987, le rugby n'est pas encore un sport universel : on y joue dans moins de cent pays. Il est cependant solidement implanté dans le Pacifique Sud (Fidji, Samoa, Tonga) et en Argentine, se structure en Italie, se développe au Canada, aux États-Unis et au Japon. Néanmoins, le Comité international olympique a décidé en 2009 que le rugby (sous sa forme à 7) intégrerait le programme aux Jeux de Rio de Janeiro en 2016, ce qui pourrait favoriser son développement.

La santé des joueurs est aussi en cause, en raison du nombre trop important de matchs que dispute chaque année un international.

Toujours en ce qui concerne la santé des pratiquants, le problème de la prise de créatine, autorisée au Sud, vantée en Angleterre et interdite en France, semble s'atténuer.

Le rugby féminin est longtemps demeuré un sport confidentiel, malgré l’existence d’une Coupe du monde depuis 1991 et d’un Tournoi des six nations depuis 1996. Néanmoins, la Coupe du monde 2014, qui s’est déroulée en région parisienne, a connu un inattendu succès populaire. Et la perspective olympique de 2016 devrait favoriser son développement.

Coupe du monde de rugby féminin 2014

Photographie : Coupe du monde de rugby féminin 2014

Organisée en région parisienne durant la première quinzaine du mois d'août, la septième Coupe du monde de rugby féminin connut un succès public inattendu. Ainsi, les demi-finales et les finales se jouèrent devant des tribunes combles au stade Jean-Bouin, à Paris. Ici, en finale,... 

Crédits : liewig christian/ CORBIS/ Corbis Sport/ Getty Images

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Les origines

On peut voir dans la soûle, jeu brutal pratiqué au Moyen Âge, consistant à aller déposer dans le camp de l'adversaire une sorte de ballon rempli [...]

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Coupe du monde de rugby féminin 2014

Coupe du monde de rugby féminin 2014
Crédits : liewig christian/ CORBIS/ Corbis Sport/ Getty Images

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Rugby: Écosse-Angleterre, 1872

Rugby: Écosse-Angleterre, 1872
Crédits : Hulton Getty

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Rugby : Grand Chelem de l'Irlande, 2009

Rugby : Grand Chelem de l'Irlande, 2009
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Australie-Angleterre, finale de la Coupe du monde de rugby 1991

Australie-Angleterre, finale de la Coupe du monde de rugby 1991
Crédits : Shaun Botterill/ Getty Images

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  • : historien du sport, membre de l'Association des écrivains sportifs

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Pour citer l’article

Pierre LAGRUE, « SPORT (Disciplines) - Le rugby », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sport-disciplines-le-rugby/