PARIS

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Un certain nombre de villes du monde ont donné naissance à des mythes ; quelques-uns ont acquis une portée universelle, en se détachant des caractères fondamentaux du pays lui-même pour exalter la Ville en tant qu'individu. Il en est ainsi de Rome et de Paris. On a maintes fois signalé cette sorte de familiarité amoureuse, avec ses éclats de haine ou d'adoration, que Paris a toujours suscitée, dans le monde entier, chez les poètes ou les chansonniers notamment, familiarité manifestée par l'usage de « petits noms » : Paname, Pantruche. C'est là un phénomène probablement unique à ce degré et qui révèle tout d'abord un premier caractère de la ville, celui de métropole internationale, aux « spécialités » contradictoires : capitale du luxe et de la mode, foyer littéraire et artistique, Babylone de luxure et mère patrie des révolutions.

France : carte administrative

Carte : France : carte administrative

Carte administrative de la France métropolitaine. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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À l'échelon national, Paris exerce son rôle de capitale depuis treize siècles (si l'on fait abstraction de deux siècles carolingiens) ; c'est un rare privilège, c'est aussi une charge d'où proviennent les difficultés que Paris éprouve à s'adapter au monde moderne et à la poussée désordonnée de la civilisation urbaine.

Les ponts de Paris

Photographie : Les ponts de Paris

La Seine et ses nombreux ponts, à Paris. 

Crédits : Bruno De Hogues/ Stockbyte/ Getty Images

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On a souvent énuméré ses attributs de capitale nationale. Ils découlent des fonctions qui ont fait sa fortune et qui sont issues d'une position géographique et d'un site privilégiés. Le passage de la grande Seine alluviale du début du Quaternaire à travers les gués et les îlots, dans l'axe même des cols de la France du Nord vers celle du Midi, l'axe routier romain emprunté ensuite par le christianisme localisent peu à peu et animent les trois secteurs topographiques séparés par la rivière : l'île de la Cité, siège de l'autorité politique et religieuse ; la rive gauche, centre intellectuel ; la rive droite, vouée à l'activité économique. Telle est l'origine de ces fonctions : capitale politique et quasi religieuse, capitale intellectuelle et artistique, capitale économique. Paris est connu pour être en France le premier centre industriel, la première place de commerce, la première place bancaire et le premier centre de gestion des affaires, le cœur du réseau routier et ferroviaire, le premier port fluvial, la plaque tournante du réseau aérien ; autant de qualifications qui pèsent lourdement sur l'activité des départements français en établissant l'autorité, si souvent dénoncée, du « Parisien ».

Le site seul n'a pourtant pas créé la ville. C'est le choix des césars romains, Julien l'Apostat et Valentinien, puis celui de Clovis, enfin celui de Hugues Capet, qui a ainsi imposé à la France l'ancienne bourgade gauloise, choix heureux sur bien des points (relief, fleuve, approvisionnement) sauf sur un seul : l'ouverture vers la trop proche frontière de l'est, chemin millénaire des invasions. La ville est ainsi « fille de la Seine et du roi » ; dans son intimité avec le souverain, trop étroite pour qu'elle ne soit pas à la fois choyée et malmenée, elle cherchera son indépendance en constituant une force politique et intellectuelle qui brisera à maintes reprises ses liens de filiation avec la monarchie et avec l'État : 1358, 1382, 1588, 1648, 1789, 1830, 1848, 1870, en prenant finalement l'habitude d'écrire elle-même l'histoire de France.

Sur le plan topographique, la croissance urbaine s'est faite avec une certaine régularité, à partir de l'île mère. En commençant par les environs immédiats des grands axes (rues Saint-Denis et Saint-Martin, Saint-Jacques, Saint-Honoré et Saint-Antoine), la ville s'est étendue peu à peu, comblant les vides et englobant les anciens « bourgs » fixés généralement autour des abbayes. Cette croissance radiante est matérialisée par les anneaux concentriques des enceintes successives. Favorisée par sa forme en croissant et ses ports naturels, la rive droite l'emporte cependant en extension dès le Moyen Âge ; elle connaîtra, du milieu du xive au milieu du xvie siècle, deux cents ans de développement vers l'est, suivis d'une extension rapide vers l'ouest, dont les effets sont toujours perceptibles, tels l'essor du secteur de bureaux de « la Défense » à Puteaux et la difficulté corollaire d'implanter administrations et sièges sociaux à l'est.

Cette compétition de l'orient et de l'occident parisiens se situe encore partiellement à l'intérieur du Paris des vingt arrondissements (limites administratives fixées par la loi de 1859) dont la population tend à diminuer, mais elle affecte surtout la très vaste agglomération parisienne. Elle est une des toutes premières agglomérations du monde, d'une importance disproportionnée par rapport à la surface et à la population de la France, puisqu'un Français sur six se trouve ainsi catalogué comme « Parisien ». Dans ces conditions, les problèmes de l'urbanisation se posent d'une façon aiguë : immigration, construction de logements et d'équipements sociaux, trajets de la population entre les « cités dortoirs » et le lieu de travail, équilibre humain entre bureaux et logements, quartiers populaires et résidentiels, habitat ancien et moderne, régulation d'une circulation automobile et d'un stationnement sans cesse plus pléthoriques, approvisionnement en eau et vivres, espaces verts, sauvegarde du patrimoine architectural et de son environnement, statut politique et rapports avec l'État. Une opération chirurgicale comme le transfert et le remplacement des Halles centrales, que l'on a mis si longtemps à reconnaître comme indispensable après l'erreur de Napoléon III et d'Haussmann, a révélé l'étroite imbrication de tous ces problèmes, aucun d'entre eux ne pouvant être résolu d'une façon indépendante. Cette complexité est inhérente à l'essence même de la ville.

Naissance d'une capitale

Le site de Paris, hémicycle de plaine alluviale formé dès le Pléistocène, a été définitivement modelé, depuis le Paléolithique jusqu'au Néolithique inclus, par le déplacement du cours de la Seine, du pied des collines du nord et de l'ouest à son emplacement actuel. L'île principale, formant un réduit défensif naturel, était en même temps un point de passage favorable du fleuve séparant les deux moitiés de la Gaule : au promontoire de la montagne Sainte-Geneviève, au sud, correspondaient, sur la rive gauche, des buttes insubmersibles qui conduisaient, au nord, au « col » de la Chapelle. La Seine et ses affluents constituaient des voies de communication incomparables. Enfin, le sol fournissait en abondance les ma [...]

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France : carte administrative

France : carte administrative
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Les ponts de Paris

Les ponts de Paris
Crédits : Bruno De Hogues/ Stockbyte/ Getty Images

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Façade de Notre-Dame de Paris

Façade de Notre-Dame de Paris
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Paris, les anciennes enceintes

Paris, les anciennes enceintes
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Écrit par :

  • : inspecteur général des Archives de France
  • : directeur d'études à l'École pratique des hautes études, secrétaire de la IVe section
  • : directeur délégué de la chaire Ville à Sciences Po, Paris
  • : professeur émérite à l'université de Paris-I
  • : professeur à l'université de Paris-Sorbonne, membre de la section prospective et planification du conseil économique et social de la Région Île-de-France
  • : professeur, université de Picardie Jules-Verne
  • : professeur à l'université de Paris-IV-Sorbonne

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Pour citer l’article

Jean-Pierre BABELON, Michel FLEURY, Frédéric GILLI, Daniel NOIN, Jean ROBERT, Simon TEXIER, Jean TULARD, « PARIS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 novembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/paris/