FRANÇAISE LITTÉRATURE, XVIe s.

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Romans et contes

Chez Rabelais (env. 1484-1553), l’heure est d’abord à l’euphorie. En témoigne la lettre de Gargantua à son fils Pantagruel, insérée dans le roman qui porte le nom de ce dernier, et qui est un hymne à la Renaissance des lettres sous François Ier. Tout en se mettant à l’école de Lucien de Samosate et d’Érasme, pour ne rien dire de Teofilo Folengo, Rabelais appartient au départ à la famille franciscaine dont il ne se détachera jamais complètement. Le caractère oral de son œuvre, la truculence de son style, la familiarité irrévérencieuse avec laquelle il traite du sacré et jusqu’à l’obscénité de son folklore ne sont pas étrangers à la culture monastique traditionnelle.

Le fait est que Rabelais, du Pantagruel (1532) au Quart Livre (1548, 1552), entrelace tradition savante et tradition populaire. Pantagruel et, dans une moindre mesure, Gargantua (1534) offrent une parodie du roman de chevalerie, dont la vogue perdure tout au long de la Renaissance. Le Tiers Livre (1546) présente une enveloppe plus érudite : c’est la série des consultations de Panurge qui s’inscrivent dans la lignée des dialogues de Lucien. Quant au Quart Livre, il conte la navigation de Pantagruel et de ses compagnons à la recherche de la Dive Bouteille, dans une structure littéraire en archipel, passant de la géographie de la Touraine et du Poitou à l’espace élargi de l’Océan, dans le sillage de Jason et d’Ulysse, mais aussi de saint Brendan et des moines irlandais du Moyen Âge. La littérature populaire devient avec Rabelais le véhicule des idées nouvelles en matière de pédagogie dans le Gargantua, de mariage et de politique matrimoniale dans le Tiers Livre, de religion dans le Quart Livre. Insoutenable au regard du siècle suivant, qui tolère de justesse les audaces d’un La Fontaine ou d’un Molière, le [...]

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  • : professeur de littérature française à l'université de Paris-Sorbonne

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Pour citer l’article

Frank LESTRINGANT, « FRANÇAISE LITTÉRATURE, XVIe s. », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/litterature-francaise-xvie-s/