GAUSS CARL FRIEDRICH (1777-1855)

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Gauss physicien

Le nom de Gauss apparaît enfin dans plusieurs domaines de l'histoire de la physique de la première moitié du xixe siècle et il est resté attaché à une unité électromagnétique. Ses fonctions de directeur de l'observatoire de Göttingen, dans l'atmosphère d'une université où l'on sut pratiquer les relations interdisciplinaires, expliquent certainement en grande partie pourquoi le mathématicien prestigieux fut amené à s'intéresser à toute une série de problèmes qui n'appartenaient pas à son champ de prédilection. Il le fit cependant en mathématicien, c'est-à-dire que sa contribution au progrès de la physique est plutôt le résultat d'une application pénétrante de l'analyse mathématique à la théorie physique qu'une participation personnelle à la recherche expérimentale.

Les planètes nouvelles et les astéroïdes

Cette nuance du jugement est bien manifeste dès le début. C'est par une coïncidence heureuse que Gauss se trouva être en possession d'une méthode mathématique adéquate au moment même où les astronomes allemands étaient affrontés à un problème difficile, à savoir comment retrouver dans le ciel un astre de huitième grandeur qui avait été observé par Piazzi à Palerme en janvier 1801, et qui semblait pouvoir correspondre à la lacune de la loi du Titius-Bode entre Mars et Jupiter, mais que le passage en conjonction avec le Soleil avait fait perdre. La découverte de cet astre exigeait la détermination de l'orbite à partir du nombre limité d'observations dont on disposait.

C'est cette détermination que Gauss rendit possible rapidement en appliquant sa méthode des moindres carrés pour les calculs d'approximation. Et la petite planète Cérès ne tarda pas à retomber dans le champ des instruments, bientôt suivie en 1802, 1804 et 1807, par d'autres « astéroïdes » du même type.

Nommé en 1807 directeur de l'observatoire de Göttingen, Gauss acheva la mise au point de la méthode qui venait de permettre d'aussi importantes découvertes et publi [...]

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Pour citer l’article

Pierre COSTABEL, Jean DIEUDONNÉ, « GAUSS CARL FRIEDRICH - (1777-1855) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/carl-friedrich-gauss/