ASTRONOMIE

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Du triomphe de la mécanique céleste à l'astrophysique

L'œuvre de Newton, d’abord incomprise en dehors de l’Angleterre où les efforts d’Edmond Halley (1656-1742) ont conduit à l’adopter, va passionner les cercles intellectuels du xviiie siècle. En témoigne, par exemple, l'intérêt actif de Voltaire (1694-1778) et de la marquise Émilie du Châtelet (1706-1749), cette dernière ayant traduit les travaux de Newton en français (publication posthume en 1759). Cependant, on n'oublie pas que l'astronomie a des applications pratiques directes, comme la topographie et la cartographie, qui sont pendant plus d’un siècle l'apanage des astronomes, et on espère qu'elle pourra fournir aux marins le moyen de mesurer la longitude en mer. À une époque où les horloges transportables demeurent déficientes malgré les énormes progrès dus à Huygens, on doit se servir de phénomènes naturels comme le mouvement de la Lune ou des satellites de Jupiter pour unifier le temps en différents lieux, ce qui est indispensable pour déterminer la longitude. Il faut donc étudier avec précision ces mouvements. C'est dans ce but utilitaire que sont fondés, dans la seconde moitié du xviie siècle, les premiers observatoires d'État, comme ceux de Paris (1667) et de Greenwich (1675). Mais, si l’observation des satellites de Jupiter permet effectivement de déterminer les longitudes sur terre, elle ne règle pas le problème de la détermination de la longitude en mer car les mouvements du navire empêchent de les observer. La réalisation de chronomètres transportables de haute qualité, au cours de la seconde moitié du xviiie siècle, apportera enfin une solution satisfaisante à ce problème.

Observatoire de Paris

Photographie : Observatoire de Paris

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Fondé en 1667, l'Observatoire de Paris est le plus ancien observatoire du monde en fonctionnement continu depuis sa création. Le bâtiment n'a subi que peu de modifications depuis sa construction. En haut, représentation des façades nord et sud en 1705. En bas, des astronomes observent le ciel... 

Crédits : Observatoire de Paris

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Les instruments d'observation se perfectionnent de façon considérable au xviie siècle, ainsi que les horloges, et il en résulte de belles découvertes, comme celle de la vitesse finie de la lumière par Jean-Dominique Cassini (1625-1712) et Olaus Römer (1644-1710). Le xviiie siècle voit le triomphe de la mécanique céleste, dont le principal représentant est Pierre-Simon de Laplace (1749-18 [...]

Jupiter dessiné par Cassini

Photographie : Jupiter dessiné par Cassini

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Excellent observateur, Jean-Dominique Cassini (1625-1712) a réalisé des dessins de Jupiter insurpassés pendant trois siècles. Celui-ci représente les traces laissées en 1690 par la chute d'une comète sur la planète : on voit à droite et à gauche l'évolution de l'aspect de ces traces... 

Crédits : Observatoire de Paris

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Système du monde selon Anaximandre

Système du monde selon Anaximandre
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Système du Monde selon Eudoxe de Cnide

Système du Monde selon Eudoxe de Cnide
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Systèmes du Monde selon Ptolémée et Copernic

Systèmes du Monde selon Ptolémée et Copernic
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Astrolabe

Astrolabe
Crédits : J.-M. Kollar/ Observatoire de Paris

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Pour citer l’article

James LEQUEUX, « ASTRONOMIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/astronomie/