ASTRONOMIE

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Le Moyen Âge

Les grandes invasions qui provoquèrent la chute de l'Empire romain plongèrent l'Europe dans une léthargie intellectuelle qui devait durer presque un millénaire. Au début du Moyen Âge, on a bien souvent oublié les « classiques » grecs et on ne trouve aucun intérêt pour la science. Seuls quelques moines cherchent encore à expliquer le mouvement des astres, avec des allusions à Aristote. Saint Augustin n'ignore pas la science grecque et ne la condamne pas, ce qui ne sera pas le cas de ses successeurs. En effet, bientôt, une interprétation trop littérale des Écritures va conduire l'Église à rejeter toute idée ne reposant pas sur un géocentrisme (théorie où la Terre est au centre de l’Univers et immobile) absolu. Nombreux sont aussi les ouvrages rejetant la sphéricité de la Terre.

Ce n'est qu'après 800, sous l'impulsion de Charlemagne, que la littérature romaine fait sa réapparition et, à travers elle, les idées des philosophes grecs. Mais on se contente de reproduire leurs ouvrages, avec de légères modifications pour les mettre au goût du jour. Cela a quand même pour conséquence d'éveiller à nouveau l'intérêt pour l'astronomie. Mais bien peu de travaux originaux voient le jour.

Au xiie siècle, l'influence d'Aristote commence à se faire sentir, se heurtant au début à l'hostilité de l'Église. Mais, curieux retour des choses, le philosophe grec deviendra bientôt le guide de tout savant jusqu'à la Renaissance. En 1254, ses écrits deviennent doctrine officielle à l'université de Paris, et malheur à celui qui veut en modifier un iota. Cela va stériliser, pour quelques siècles encore, tout progrès scientifique. Il faut cependant citer le moine franciscain Roger Bacon (entre 1212 et 1220-1292), qui relève des imprécisions dans les écrits d'Aristote, introduit les premiers raisonnements mathématiques et recommande l'expérience comme la véritable source de la connaissance.

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Système du monde selon Anaximandre

Système du monde selon Anaximandre
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Système du Monde selon Eudoxe de Cnide

Système du Monde selon Eudoxe de Cnide
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Systèmes du Monde selon Ptolémée et Copernic

Systèmes du Monde selon Ptolémée et Copernic
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Astrolabe

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Pour citer l’article

James LEQUEUX, « ASTRONOMIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/astronomie/