ASTRONOMIE

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La renaissance de l'astronomie

Au milieu du xive siècle, la pensée grecque commence à éclairer à nouveau l'Occident. Totalement ignorée pendant de nombreux siècles, à l’exception d’Aristote, elle redevient à la mode parmi les intellectuels. On recherche et on traduit les textes anciens, principalement en Italie. La redécouverte de cette civilisation hellénique entraîne une renaissance non seulement des lettres et des arts, mais aussi de la science.

En astronomie, ce renouveau est principalement l'œuvre de Nicolas Copernic (1473-1543), bien que quelques précurseurs comme Nicolas de Cues (1401-1464), Georg von Peurbach (1423-1461), Regiomontanus (1436-1476) ou Celio Calcagnini (1479-1541) soient dignes d'être cités.

Ce n'est qu'en 1543, année de la mort de Copernic, que paraît son De revolutionibus orbium caelestium (« Des révolutions des orbes célestes »), l'ouvrage dans lequel il expose sa conception du Monde et qui aura plus que toute autre une influence sur la pensée humaine.

C'est en effet la première fois depuis Aristarque que l'on propose un système héliocentrique : le Soleil devient le centre du Monde. Les anciennes sphères du système de Ptolémée sont remplacées par des « orbes » plans qui entraînent chacune des planètes autour de lui. En particulier, la Terre tourne autour du Soleil en une année, et en même temps sur elle-même en vingt-quatre heures. La sphère des étoiles fixes est immobile et « contient » tout l'Univers.

Les trois systèmes du monde

Photographie : Les trois systèmes du monde

Photographie

Cette gravure est tirée de l'Almagestum novum... (1651) du jésuite Giovanni Battista Riccioli (1598-1671). Elle représente les systèmes du Monde : celui de l'Antiquité est à terre (en bas, à droite), le système héliocentrique (à gauche) de Nicolas Copernic (1473-1543) et le système... 

Crédits : Observatoire de Paris

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Il faut bien remarquer que les conceptions de Copernic ne reposent pas sur des faits nouveaux. Copernic n'est pas un grand observateur. Il est très influencé par la métaphysique. Dans sa théorie, le Soleil est placé au centre de l’Univers parce que c'est l'astre le plus brillant, celui qui fournit chaleur et lumière à la Terre. De même, Copernic considère le mouvement circulaire et uniforme comme le seul possible (c'est « le plus parfait ») et la rotation de la Terre sur elle-même comme un mouvement « naturel » qui, par conséquent, n'engendre pas de forces centrifuges nuisibles. Néanmoins, Copernic a [...]


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Système du monde selon Anaximandre

Système du monde selon Anaximandre
Crédits : Observatoire de Paris

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Système du Monde selon Eudoxe de Cnide

Système du Monde selon Eudoxe de Cnide
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Systèmes du Monde selon Ptolémée et Copernic

Systèmes du Monde selon Ptolémée et Copernic
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Astrolabe

Astrolabe
Crédits : J.-M. Kollar/ Observatoire de Paris

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Pour citer l’article

James LEQUEUX, « ASTRONOMIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/astronomie/