ASTRONOMIE

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L’astronomie de demain

Jusqu'où iront le raffinement et la puissance des techniques et des méthodes de l'astronomie ? Il est difficile de le prévoir. La tendance actuelle est à la fois au gigantisme et à une complexité croissante des instruments. On veut voir toujours plus loin, donc des objets de plus en plus faibles, et les étudier dans tous leurs détails accessibles. Il n'y a aucune raison que cette tendance aille en décroissant. Ainsi, des instruments gigantesques comme l’interféromètre en ondes millimétriques et submillimétriques ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), implanté à 5 100 mètres d'altitude dans le désert d'Atacama (nord du Chili) et inauguré en 2013, sont-ils appelés à se développer ? Avec ses soixante-six antennes, ALMA est le premier véritable projet mondial en astronomie, puisqu'il rassemble le National Radio Astronomy Observatory américain, l'Observatoire européen austral et le National Astronomical Observatory japonais. Plusieurs télescopes optiques géants sont également en construction : le E-ELT (European Extremely Large Telescope) de l’ESO, avec un très grand miroir de 39 mètres de diamètre, et les deux instruments américains TMT (Thirty Meter Telescope) et GMT (Giant Magellan Telescope), dont les diamètres respectifs sont de 30 et 21 mètres. Dans le domaine spatial, les instruments et les projets grandioses ne manquent pas non plus. On citera seulement le satellite astrométrique Gaia, qui mesure depuis 2013 la position et le mouvement de milliards d’étoiles avec une précision inégalée, et le projet LISA (Laser Interferometer Space Antenna) de détection d’ondes gravitationnelles de très basses fréquences à partir de l’espace ; celles de fréquences plus élevées sont détectées depuis 2015 avec les grands instruments au sol américain LIGO (Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory) et européen Virgo.

ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array)

Photographie : ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array)

Photographie

Implanté à 5 100 mètres d'altitude dans le désert d'Atacama, dans les Andes chiliennes, le radiotélescope ALMA est un gigantesque interféromètre en ondes millimétriques et submillimétriques. Il est composé de 66 télescopes de 12 ou 7 mètres de diamètre. Inauguré en 2013, cet... 

Crédits : A. Marinkovic/ X-Cam/ ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)

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Reste-t-il une place pour de petites réalisations astucieuses, à l'échelle d'un pays, d'un observatoire ou même d'un individu ? Certainement oui : on aura toujours besoin de petits instruments spécialisés à côté des monstr [...]


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Système du monde selon Anaximandre

Système du monde selon Anaximandre
Crédits : Observatoire de Paris

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Système du Monde selon Eudoxe de Cnide

Système du Monde selon Eudoxe de Cnide
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Systèmes du Monde selon Ptolémée et Copernic

Systèmes du Monde selon Ptolémée et Copernic
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Astrolabe

Astrolabe
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Pour citer l’article

James LEQUEUX, « ASTRONOMIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/astronomie/