AGRICULTUREAgriculture et industrialisation

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L'agriculture a longtemps été la principale activité humaine à utiliser les ressources naturelles pour satisfaire des besoins humains, en particulier l'alimentation. Le présent article porte sur l'évolution des formes d'utilisation de ces ressources par l'activité agricole à partir du moment où apparaît une autre activité faisant usage des mêmes ressources : l'industrie.

L'industrialisation débute avec le recours à une énergie nouvelle : le charbon, énergie fossile, non renouvelable. Depuis l'Antiquité et jusqu'au xviiie siècle, les sources d'énergie provenaient des cours d'eau et du vent ou étaient plus ou moins directement issues de l'activité agricole : force des humains, des animaux ou énergie calorifique du bois. Sous la pression démographique, le charbon de bois s'épuise plus vite que les forêts ne se renouvellent ; il est remplacé par le « charbon de pierre », moins coûteux. Ainsi, l'agriculture et la forêt perdent progressivement leur fonction productrice d'énergie photosynthétique au profit de l'exploitation du capital photosynthétique stocké dans l'écorce terrestre.

L'organisation du territoire s'en trouve modifiée. À un artisanat dispersé succèdent des industries localisées près des mines, des voies de communication ou dans les villes mêmes, qui grossissent. Cependant, l'industrialisation n'a pu se réaliser sans l'apport de main-d'œuvre issu de la surpopulation des campagnes, une fois vaincu le spectre des famines par l'intensification des systèmes de culture. La révolution agricole consistant à remplacer progressivement la jachère de la rotation triennale par des cultures de navets et de prairies artificielles a indirectement permis l'amorce du processus d'industrialisation. À son tour, ce dernier a modifié les pratiques agricoles.

C'est ainsi qu'ont évolué en interaction, au cours des xixe et xxe siècles, activités agricoles et industrielles, aboutissant à la crise du modèle productiviste agricole et, plus généralement, à la crise énergétique que nous connaissons maintenant avec ses répercussions sur le changement climatique. Les questions du présent vont guider notre façon de voir l'évolution de l'agriculture depuis le début de l'industrialisation.

Les sociétés européennes n'ont pas connu les mêmes rythmes d'industrialisation. C'est en Grande-Bretagne qu'a débuté le processus, dans les décennies 1770-1780, avec le recours aux machines à vapeur, alimentées au charbon, et qu'il a été le plus rapide : on parle de « révolution industrielle ». En France, l'industrialisation vient plus tard, puisque ce n'est que dans les années 1820-1830 que sont construites les premières voies ferrées, et elle s'y développe plus lentement, la société paysanne y perdurant plus longtemps : c'est, selon Fernand Braudel, un trait identitaire de la France, dont l'évolution agricole est ici présentée. Le sud et l'est de l'Europe connaîtront une industrialisation plus tardive.

La lente intensification de l'agriculture française du milieu du xixe au milieu du xxe siècle

Territoires, cultures, élevages

Au milieu du xixe siècle, le territoire agricole français est cultivé à 58 p. 100 de sa surface, dont 4 p. 100 en vignes et 4 p. 100 en jardins, le reste, les « terres arables », étant consacré aux espèces annuelles et à la jachère. Les 42 p. 100 restant sont constitués de forêts, de prairies naturelles, de landes et de pâtis, espaces « laissés aux forces spontanées de la nature », comme dit de Gasparin, auteur d'un célèbre cours d'agriculture. En remontant trois siècles avant, Braudel établit que ces proportions traduisent la lente conquête de l'espace cultivé sur l'espace naturel. L'homme vit de ces deux espaces et, du second au premier, pratique un transfert de fertilité.

Dans les décennies qui suivent, les terres cultivées s'étendent. Les rendements ne s'améliorant guère, l'agriculture suit plus ou moins bien la croissance démographique. Grâce au drainage (dans le marais Poitevin, la Brie, les Dombes, les Landes...), au chaulage et au marnage, de nouvelles terres sont mises en culture. Mais entre 1880 et la Première Guerre mondiale, à partir du moment où les engrais, la mécanisation et le début de la sélection ont permis d'accroître les rendements, les terres labourables régressent de 9 p. 100. Les terres les plus médiocres sont transformées en parcours à mouton, comme dans les Causses, ou abandonnées au reboisement, comme en Champagne pouilleuse qui se couvre de pins sylvestres ; il faudra attendre la période suivante pour voir cette dernière se transformer en une grande région céréalière.

L'espace cultivé s'enrichit petit à petit de nouvelles espèces. La pomme de terre, le colza, la betterave, le navet, les haricots, après essais dans les jardins, sont introduits dans le territoire cultivé sur l'espace consacré à la jachère, c'est-à-dire à la longue période de préparation des terres, avec six à sept labours, avant les semailles de céréales. Ces nombreuses opérations ont pour but de détruire les « mauvaises herbes », qui sans cela concurrenceraient les blés suivants. Les cultures nouvelles, parce qu'elles sont sarclées, peuvent, sans inconvénient, remplacer la jachère. Elles ne progressent cependant que fort lentement : Braudel signale que la betterave sucrière, introduite en 1801 par le Premier consul pour résister au blocus continental, a mis un siècle pour s'installer durablement. Est-ce en raison des contrats de fermage et métayage qui constituent des freins à l'innovation ? de la pratique de la vaine pâture des chaumes, longue à éradiquer en France, malgré l'appui des physiocrates ? de la nécessité de trouver plus d'engrais pour compenser des exportations plus grandes d'éléments minéraux hors des terres cultivées ? De l'addition de ces différentes raisons, sans doute.

L'introduction des prairies artificielles est plus délicate encore. Passe encore pour le trèfle ou les vesces qui peuvent se cultiver annuellement et, remplaçant la jachère, s'intercaler entre deux céréales à condition que l'agriculteur raccourcisse le temps de préparation des semis. Mais la luzerne, que l'on a tout intérêt à conserver plusieurs années, s'inscrit mal dans les rotations traditionnelles. Pourtant, avant même que soit compris le processus de fixation symbiotique de l'azote de l'air par les légumineuses, les avantages de ces prairies sont bien connus : produisant beaucoup plus que les prairies naturelles, elles permettent de nourrir plus d'animaux et de fournir du fumier supplém [...]

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  • : directeur de recherche honoraire de l'Institut national de la recherche agronomique (I.N.R.A.), membre de l'Académie d'agriculture

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Pour citer l’article

François PAPY, « AGRICULTURE - Agriculture et industrialisation », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 novembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/agriculture-agriculture-et-industrialisation/