FRANÇAISE LITTÉRATURE, XVIIe s.

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Le théâtre

Le merveilleux règne également alors sur un genre nouveau surgi dans la seconde moitié du siècle : l’opéra à la française ou « tragédie lyrique ». Quinault est le librettiste des spectacles chantés et dansés qu’à partir de 1673 Lully va composer chaque année pour la cour et la ville, à grand renfort d’effets visuels : scènes infernales, apparitions des dieux depuis les cintres, orages et tempêtes, qui recyclent la mythologie et les sujets antiques dans un art mobilisant, grâce aux « machines », toutes les ressources de la scène et symbolisant la modernité la plus brillante. Les partisans des Anciens en sont donc les adversaires farouches. Boileau s’en moque et Racine lui oppose un modèle de tragédie biblique avec chœurs, figuré par Esther (1689) et Athalie (1691) qu’il écrit à l’intention exclusive des jeunes filles de l’institution de Saint-Cyr. Destin discret pour ces ultimes chefs-d’œuvre du genre dramatique, de tous sans aucun doute le plus inventif dans la littérature du xviie siècle, celui dont les créations demeurent les plus actuelles.

Cette floraison qui portera le théâtre français au zénith de la scène européenne n’aurait pas été possible sans l’influence fécondante, en ce domaine, des deux nations qui dominaient l’Europe au début du xviie siècle : politiquement l’Espagne, culturellement l’Italie. La dramaturgie espagnole du Siècle d’or influencera notamment en France l’envol et le succès foudroyant d’un genre original, la tragi-comédie. Mais l’exemple espagnol sera déterminant aussi pour le genre comique, sans y égaler pourtant le rôle des troupes de commedia dell’arte italiennes qui sillonnent alors assidûment les provinces et auront même une scène permanente durant toute la seconde moitié du siècle à Paris, avant d’en être chassées en 1697. Dans la capitale, Tiberio Fiorelli (Scaramouche) puis Domenico Biancolelli (Arlequin) et leurs compagnons de la Comédie-Italienne se produisent en alternance sur la même scène que la troup [...]


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  • : professeur émérite à la faculté des lettres de Sorbonne Université

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Pour citer l’article

Patrick DANDREY, « FRANÇAISE LITTÉRATURE, XVIIe s. », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/litterature-francaise-xviie-s/