FRANÇAISE LITTÉRATURE, XVIIe s.

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Entre la Renaissance et les Lumières, le xviie siècle fait figure, en Europe, d’époque de transition : après l’enthousiasme humaniste, c’est une période marquée par le doute, voire l’angoisse que suscite l’ébranlement de l’unité des croyances et du système ordonné des connaissances ; elle ouvre la voie à une refonte de tout l’édifice intellectuel, où le xviiie siècle trouvera une nouvelle énergie pour la pensée et la sensibilité. Dans l’intervalle va s’opérer une transition dont la difficulté se manifeste par une tension continue, dans l’art et la pensée. Tension entre la perpétuation de l’idéal humaniste de révérence confiante et stable envers le passé, les Anciens, les « autorités », et l’aspiration moderne à un progrès par rupture, théorisé par Descartes et illustré par des auteurs et des penseurs critiques ou rebelles, comme Naudé, Cyrano de Bergerac, Bayle ou Fontenelle. En France, cette tension prend la forme notamment d’une querelle des Anciens et des Modernes qui court souterrainement durant tout le siècle, avant d’atteindre son acmé durant ses deux dernières décennies : un poème de Charles Perrault, Le Siècle de Louis le Grand (1687), enclenchera alors le conflit. Il le fera d’une façon paradoxale, en appuyant son plaidoyer en faveur du présent sur l’exemple même des chefs-d’œuvre littéraires produits par les plus chauds partisans des Anciens, comme Boileau ou Racine, supérieurs selon Perrault à leurs modèles antiques.

Dès cette époque, en effet, bien des contemporains éprouvèrent et exprimèrent le sentiment de vivre un moment exceptionnel de l’histoire, en particulier de l’histoire de la littérature : la fortune de l’expression « siècle de Louis XIV » qui devait ensuite, sous la plume de Voltaire (1751), succéder à celle de « siècle de Louis le Grand », entérina définitivement cette appréciation. Et puis l’invention de l’esthétique et la palme de la perfection qu’elle accordait aux périodes de l’Antiquité définies comme « classiques » conduisirent le xixe siècle [...]


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  • : professeur émérite à la faculté des lettres de Sorbonne Université

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Pour citer l’article

Patrick DANDREY, « FRANÇAISE LITTÉRATURE, XVIIe s. », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/litterature-francaise-xviie-s/