DINOSAURES

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Les dinosaures constituent un groupe de vertébrés tétrapodes uniquement terrestres qui sont apparus et ont eu leur apogée au cours du Mésozoïque, c'est-à-dire entre quelque 225 et 66 millions d'années (Ma). Ils ont souvent été définis comme des « reptiles géants », mais ces termes ne sont pas adéquats car, d'une part, le concept de reptile ne recouvre pas une réalité zoologique (ce n'est pas un « groupe monophylétique » acceptable par la systématique moderne car il rassemble des lignées qui n'ont pas d'ancêtre commun) et, d'autre part, tous les dinosaures n'étaient pas grands. De plus, les « grands reptiles » fossiles du Mésozoïque n'étaient pas tous des dinosaures : ni les formes marines telles que les ichthyosaures, les plésiosaures et les mosasaures, ni les formes volantes, représentées par les ptérosaures, n'appartiennent à ce groupe. Les dinosaures font partie d'un ensemble plus vaste, les archosaures, qui inclut aussi, outre diverses formes primitives, les ptérosaures et les crocodiliens.

Le succès évolutif des dinosaures au cours du Mésozoïque est sans doute la conséquence de caractères anatomiques et physiologiques propres à ces animaux. Mais la reconstitution de la biologie d'êtres disparus, à partir de données fossiles, n'est pas chose facile. Celle des dinosaures a fait l'objet de nombreuses controverses, portant notamment sur la question de leur métabolisme : étaient-ils capables ou non de maintenir leur température corporelle à un niveau constant, ce qui aurait pu être une des raisons de leur réussite ?

Après avoir dominé les écosystèmes continentaux pendant plus de 150 Ma, les dinosaures (du moins les formes non aviennes, car les oiseaux ont survécu) se sont éteints rapidement à la fin du Crétacé, il y a 66 Ma. Cette disparition a longtemps fait figure de mystère. Depuis 1980, les données indiquant qu'un impact météoritique majeur a été la cause de l'extinction en masse de la limite Crétacé-Tertiaire se sont accumulées. En dépit des controverses qui persistent, c'est certainement dans cet événement qu'il faut chercher la cause de la disparition des dinosaures. Toutefois, cette extinction n'a pas été complète puisque les oiseaux, qui doivent être considérés comme un sous-groupe des dinosaures, ont survécu. L'idée d'un lien étroit entre les dinosaures et les oiseaux est ancienne, soutenue dès le xixe siècle par la découverte d'Archaeopteryx, oiseau très primitif présentant de nombreux caractères dinosauriens. Depuis les années 1990, des dinosaures pourvus de plumes ont été mis au jour dans des sédiments d'âge crétacé inférieur du nord-est de la Chine : ils viennent confirmer cette hypothèse, au point qu'il est devenu difficile de décider si certains fossiles doivent être considérés comme des oiseaux ou des dinosaures non aviens.

Étymologie et définition

Le terme Dinosauria a été proposé en 1842 par le paléontologue britannique Richard Owen afin de rassembler trois genres de grands animaux (Megalosaurus, Iguanodon et Hylaeosaurus) découverts à l'état fossile dans le Mésozoïque d'Angleterre. Il est formé à partir de deux mots grecs : deinos, « terriblement grand », et sauros, « lézard ». Owen voyait dans les dinosaures des reptiles terrestres dont la colonne vertébrale et les membres permettaient au tronc d'être soulevé au-dessus du sol, ce qui leur conférait une posture analogue à celle des grands mammifères actuels.

La définition actuelle des dinosaures reprend certains des caractères considérés comme importants par Owen – notamment en ce qui concerne l'appareil locomoteur – même si les conceptions à leur égard ont évolué depuis les reconstitutions du milieu du xixe siècle qui les présentaient comme de massifs quadrupèdes aux allures de rhinocéros. On considère en effet aujourd'hui que les membres redressés des dinosaures, qui leur apportent une locomotion efficace (bipède ou quadrupède) très différente de la reptation des reptiles actuels, représentent un caractère majeur permettant de les distinguer non seulement d'autres groupes mais aussi de leurs prédécesseurs moins évolués à cet égard. La description scientifique actuellement acceptée (diagnose) définissant ce groupe des dinosaures inclut également des caractères ostéologiques du crâne (absence de l'os postfrontal), du bassin (perforation de l'acetabulum, cavité servant à l'articulation du fémur) et des membres (crête deltopectorale allongée sur l'humérus, tibia élargi à son extrémité qui contacte l'astragale, lequel forme un processus ascendant appliqué à la face antérieure du tibia).

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Dinosaures : deux types de bassins

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Eric BUFFETAUT, « DINOSAURES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/dinosaures/