ICHTHYOSAURES ou ICHTYOSAURES

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Groupe éteint de reptiles aquatiques, dont la plupart ressemblaient à des dauphins par leur aspect et leur mode de vie. Les ichthyosaures n'étaient pas des dinosaures ; apparentés de loin aux lézards et aux serpents (lépidosaures), ils furent les plus spécialisés de tous les reptiles marins.

Les ichthyosaures avaient une très vaste distribution géographique. Ils sont aussi représentés durant presque tout le Mésozoïque (de 245 à 90 millions d'années environ). Mais c'est pendant le Trias (245 à 200 millions d'années) et le Jurassique (200 à 145 millions d'années) que leur abondance et leur diversité furent les plus grandes. Des spécimens sont remarquablement bien conservés dans les schistes à grains fins du Jurassique inférieur du Sud de l'Allemagne. Certains montrent encore le contour du corps, y compris celui d'une nageoire dorsale bien développée et sans support osseux. Dans quelques cas, des squelettes de petits ichthyosaures à l'état embryonnaire sont conservés à l'intérieur du corps d'individus adultes, parfois même dans une position indiquant qu'ils étaient prêts à naître.

Ichthyosaurus, genre représentatif auquel le groupe doit son nom, est particulièrement bien connu dans le Jurassique inférieur d'Angleterre. Il mesurait environ 3 mètres de longueur et était probablement capable de se déplacer dans l'eau à grande vitesse. Son aspect rappelle celui d'un poisson (ichthus, en grec). Son corps était hydrodynamique ; son cou n'était pas marqué, le passage tête-tronc étant graduel. Les membres de cet animal étaient transformés en palettes natatoires qui servaient à se diriger. Ichthyosaurus se propulsait grâce aux mouvements de sa queue, qui ressemblait à celle d'un poisson, et aux ondulations latérales du corps. Sa colonne vertébrale, composée de vertèbres en forme de disques, s'incurvait pour soutenir le lobe inférieur de la nageoire caudale ; le lobe supérieur n'avait pas de support osseux. Les premiè [...]

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Pour citer l’article

« ICHTHYOSAURES ou ICHTYOSAURES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/ichthyosaures-ichtyosaures/