TÉTRAPODES

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Les tétrapodes sont les vertébrés, surtout aériens et terrestres, qui sont, au moins primitivement, pourvus de quatre membres, eux-mêmes pourvus de doigts. Le terme « tétrapode » vient du grec tetra, qui signifie « quatre », et podos, « pied ». Dans la nature actuelle, ils sont représentés par plus de 33 000 espèces comprenant les amphibiens « modernes », ou lissamphibiens (apodes, salamandres, tritons, grenouilles, crapauds), et les amniotes (oiseaux, mammifères ainsi que chéloniens, squamates et crocodiliens, ces trois derniers groupes représentant ce que l’on appelait naguère les reptiles). Au cours de leur longue histoire de près de 400 millions d’années, certains tétrapodes, comme les serpents, ont perdu leurs membres locomoteurs et les ont compensés par l’adaptation à la reptation. D’autres, comme les cétacés, ont perdu leurs membres postérieurs pour mieux se déplacer dans l’eau.

Les tétrapodes comptent également un grand nombre de groupes éteints, pour la plupart d’âge paléozoïque (540 à 250 millions d'années), qui étaient des tétrapodes basaux ou des formes primitives apparentées soit aux lissamphibiens (c’est le cas, probablement, des temnospondyles et certainement des lepospondyles), soit aux amniotes (anthracosaures, seymouriamorphes).

L’adaptation à la vie hors de l’eau a été l’un des événements majeurs de l’histoire évolutive des vertébrés. La transformation des nageoires en membres locomoteurs pourvus de doigts, jointe à la présence de poumons et à diverses adaptations physiologiques ont permis aux tétrapodes de conquérir l’ensemble des terres émergées et, de là, s’adapter à la conquête de l’air, puis de l’espace par l’humain. Les traces de cette histoire longue et complexe se retrouvent dans les restes squelettiques fossiles, mais aussi dans le génome de l’ensemble des vertébrés à mâchoires actuels (gnathostomes) qui participent de leur ascendance commune.

Place des tétrapodes dans la classification des vertébrés

Les tétrapodes font partie d'un grand ensemble monophylétique, les ostéichthyens (vertébrés à squelette osseux), qui apparaissent à la fin du Silurien (443 à 419  millions d’années). Les ostéichthyens se divisent à leur tour en deux grands groupes : les actinoptérygiens (vertébrés à nageoires rayonnées, comprenant l’immense majorité des espèces actuelles de poissons comme les thons, harengs, saumons, etc.) ; et les sarcoptérygiens (vertébrés à nageoires charnues et vertébrés à membres locomoteurs). C’est parmi ces derniers que se trouvent les précurseurs aquatiques des tétrapodes.

Place des tétrapodes au sein des sarcoptérygiens

Dessin : Place des tétrapodes au sein des sarcoptérygiens

Les tétrapodes appartiennent au groupe des sarcoptérygiens, comme les cœlacanthes et les dipneustes. La phylogénie représentée ici inclut également les tétrapodomorphes fossiles que sont les rhizodontes, les « ostéolépiformes », les « elpistostégaliens » et les premiers... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Place des tétrapodes au sein des sarcoptérygiens

Place des tétrapodes au sein des sarcoptérygiens
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Origine des membres des tétrapodes

Origine des membres des tétrapodes
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Traces de pas de tétrapodes (site de Zalchelmie, Pologne)

Traces de pas de tétrapodes (site de Zalchelmie, Pologne)
Crédits : M. Hodbod/ Polish Geological Institute

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Écrit par :

  • : directeur de recherche émérite au CNRS
  • : docteur en paléontologie (Muséum national d'histoire naturelle, Paris), postdoctorant au Musée Senckenberg, Francfort (Allemagne)

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Pour citer l’article

Philippe JANVIER, Jorge MONDÉJAR FERNÀNDEZ, « TÉTRAPODES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/tetrapodes/