ALVAREZ LUIS WALTER (1911-1988)

Physicien américain né le 13 juin 1911 à San Francisco, Luis Walter Alvarez commence ses travaux comme assistant, puis il devient professeur à l'université de Californie (Berkeley), où il découvre en 1938 le phénomène de capture électronique de certains noyaux radioactifs. Avec Felix Bloch, il effectue la première mesure du moment magnétique du neutron en 1940.

Entre 1940 et 1943, il poursuit ses travaux au Massachusetts Institute of Technology (MIT), dans le domaine des ondes ultracourtes, et contribue à la mise au point et à l'utilisation du radar et des guides micro-ondes. À la fin de la guerre, il participe aux travaux du laboratoire de Los Alamos et suggère le système d'allumage de la bombe A.

Après la guerre, il contribue à la réalisation du premier accélérateur linéaire à protons ainsi qu'au développement de la chambre à bulles à hydrogène liquide. Ces travaux ont conduit à la mise au point de la technique de détection des neutrinos et à la découverte de nouvelles particules subnucléaires, les résonances, produites dans les collisions nucléaires à haute énergie, et ont valu au physicien le prix Nobel en 1968.

Luis et Walter Alvarez

Luis et Walter Alvarez

Luis et Walter Alvarez

Ces deux scientifiques (à gauche, le physicien Luis Alvarez ; à droite, son fils Walter, géologue)…

Alvarez détourna ensuite son intérêt de la physique des particules. Il avait toujours été attiré par l'application des outils de la physique à d'autres domaines. Ses succès les plus spectaculaires furent ses études portant sur l'extinction de certaines espèces, des dinosaures entre autres, à la fin de la période géologique du Crétacé, il y a quelque 66 millions d'années. En collaboration avec son fils Walter et ses collègues en chimie nucléaire, F. Asaro et H. Michel, il démontra la présence imprévue d'une grande concentration d'iridium dans un niveau argileux situé à la limite entre les formations géologiques du Crétacé et du Tertiaire. Cette concentration est beaucoup plus importante que la quantité moyenne observée dans la croûte terrestre et ressemble davantage à la constitution d'éléments composant les comètes et les astéroïdes. Alvarez et ses collègues interprétèrent donc l'extinction massive de ces espèces comme le résultat de l'impact d'une météorite d'environ 10 kilomètres de diamètre. Cette hypothèse est toujours tenue comme la plus probable par une majorité de spécialistes.

Luis Walter Alvarez meurt le 1er septembre 1988 à Berkeley (Californie).

— Alain GRIMAUD

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    Alain GRIMAUD, « ALVAREZ LUIS WALTER (1911-1988) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le . URL :

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    Luis et Walter Alvarez

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    Ces deux scientifiques (à gauche, le physicien Luis Alvarez ; à droite, son fils Walter, géologue)…

    Autres références

    • ALVAREZ ET L'EXTINCTION DES DINOSAURES

      • Écrit par Eric BUFFETAUT
      • 160 mots

      Les chercheurs américains Luis W. Alvarez, son fils Walter Alvarez, Frank Asaro et Helen Michel annoncent, en 1980, la découverte d'un fort enrichissement en iridium dans un niveau argileux daté à 65 millions d'années (limite entre le Crétacé et le Tertiaire). Cet élément chimique...

    • EXTINCTIONS BIOLOGIQUES

      • Écrit par Eric BUFFETAUT, Valérie CHANSIGAUD
      • 7 306 mots
      • 4 médias
      En 1980, par un article resté célèbre, publié dans Science, Luis Alvarez et ses collaborateurs annonçaient la découverte dans les strates sédimentaires, à la limite Crétacé-Tertiaire, d'un enrichissement notable en iridium, qu'ils interprétaient comme la conséquence de la collision d'une énorme...
    • IMPACT MÉTÉORITIQUE DE LA LIMITE CRÉTACÉ-PALÉOGÈNE

      • Écrit par Eric BUFFETAUT
      • 1 267 mots
      • 3 médias
      ...calcaires. Dans un article publié en 1980 dans la revue Science, un groupe de chercheurs de l'université de Berkeley – composé du physicien Luis Alvarez, de son fils le géologue Walter Alvarez et des géochimistes Frank Asaro et Helen Michel – signala que ce niveau d'épaisseur centimétrique...
    • MÉSOZOÏQUE ou ÈRE SECONDAIRE

      • Écrit par Jean-François DECONINCK
      • 7 337 mots
      • 13 médias
      ...Paléocène, premier système du Cénozoïque. Au début des années 1980, dans la coupe de la Bottaccione, située près de Gubbio en Ombrie (Italie centrale), Luis Alvarez et ses collaborateurs ont mis en évidence un enrichissement en iridium dans les argiles marquant la limite Crétacé-Paléogène. Cette découverte...
    • TRITIUM

      • Écrit par Akli HAMMADI
      • 933 mots
      • 1 média

      En 1934, Ernest Rutherford découvre l'existence du tritium. En bombardant une cible de deutérium par des deutons (noyaux de deutérium), il observe l'émission de neutrons et de protons qu'il attribue à la formation d'un isotope de masse trois de l'hélium (3He) et de l'isotope...

    Voir aussi