DINOSAURES

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Extinction des dinosaures

À la fin du Crétacé, il y a 65 Ma, disparaissent les dinosaures non aviens. L'extinction de ce groupe, qui avait joué un rôle majeur dans les écosystèmes continentaux durant plus de 150 Ma, a depuis longtemps attiré l'attention des paléontologues et suscité des dizaines d'explications plus ou moins convaincantes. Parmi ces hypothèses, celles qui n'expliquent que la disparition des dinosaures ne sont pas viables puisque cette crise du monde vivant affecte aussi bien des organismes terrestres (dinosaures) que volants (ptérosaures) ou marins (ammonites, bélemnites, une grande partie du plancton, divers groupes de reptiles marins).

L'impact météoritique de la limite Crétacé-Tertiaire

Les premiers éléments concrets de réponse sont venus en 1980, lorsque fut annoncée la découverte, dans un très mince niveau argileux situé à la limite Crétacé-Tertiaire, d'indices de la collision d'un astéroïde avec la Terre, le diamètre de cet astéroïde étant estimé à environ 10 kilomètres. Il s'agissait, tout d'abord, d'un enrichissement considérable en iridium, métal très rare dans la croûte terrestre mais plus abondant dans certaines météorites. S'y ajoutèrent bientôt la présence de grains de quartz présentant dans leur structure cristalline des traces de très hautes pressions ne pouvant résulter que d'un impact météoritique, de globules vitreux de roche fondue par de très hautes températures, et de minéraux magnétiques formés par oxydation lors de la traversée de l'atmosphère par une météorite. La mise en évidence, dans les années 1990, sur la péninsule du Yucatán (Mexique), d'un cratère d'impact d'environ 200 kilomètres de diamètre, appelé cratère de Chicxulub et daté de 65 Ma, est venue compléter l'image de cet événement catastrophique contemporain de la grande extinction survenue à cette période. Dans les sédiments marins, la coïncidence est remarquable : c'est au niveau où on relève des indices d'impact d'un o [...]


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Dinosaures : deux types de bassins

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Dinosaures : cladogramme

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Brachiosaurus

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Pour citer l’article

Eric BUFFETAUT, « DINOSAURES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/dinosaures/