VERTÉBRÉS

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Dans le monde animal, les Vertébrés appartiennent au phylum (embranchement) des Cordés caractérisés comme métazoaires, triploblastiques, cœlomates, deutérostomiens à symétrie bilatérale, épineuriens, qui possèdent, à l'état embryonnaire au moins, superposés dans le plan de symétrie bilatérale, des organes dits axiaux : tube nerveux dorsal, corde, tube digestif ventral dont la portion antérieure est élargie en pharynx perforé d'ouvertures latérales.

Les Cordés comprennent les trois sous-embranchements des Urocordés ou Tuniciers, des Céphalocordés et des Vertébrés ; ces derniers sont les plus nombreux, avec leurs 40 000 espèces vivantes, environ, contre les quelque 2 000 espèces des deux autres ensembles. Les Vertébrés ne sont pourtant qu'un groupe assez modeste, comparé à celui des Arthropodes (plus d'un million d'espèces).

Le seul nombre ne mesure pas l'intérêt du groupe ; l'organisation est d'une tout autre importance et celle des Vertébrés atteint le degré le plus élevé dans le règne animal : la complexité des systèmes organiques, la division du travail, la coordination des fonctions témoignent d'une évolution très poussée. La riche documentation fossile dont on dispose fait en outre des Vertébrés un matériel de choix pour les recherches concernant l'évolution. Parce que bien des Vertébrés ont, pour l'homme, une valeur économique (chasse, pêche, élevage) et parce qu'ils sont plus proches de lui que bien d'autres animaux, ils sont étudiés depuis l'Antiquité.

Caractères

Parmi les Cordés, le sous-embranchement des Vertébrés se définit clairement par une série de caractères :

Sélacien : organisation générale

Dessin : Sélacien : organisation générale

Dessin

Schéma de l'organisation générale d'un Vertébré (inspiré de la structure d'un Sélacien) 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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– corps fondamentalement divisé en trois parties au moins : tête, tronc et queue ;

– peau constituée d'un épiderme (d'origine ectodermique) pluristratifié (unistratifié chez les Invertébrés) associé à un derme (mésode [...]


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Sélacien : organisation générale

Sélacien : organisation générale
Crédits : Encyclopædia Universalis France

dessin

Requin : encéphale

Requin : encéphale
Crédits : Encyclopædia Universalis France

graphique

Pikaia et Amphioxus

Pikaia et Amphioxus
Crédits : M. Parrish/ The Smithsonian Institution ; H. Hillewaert/ Worms World Register of Marine Species

photographie

Appareil respiratoire

Appareil respiratoire
Crédits : Planeta Actimedia S.A.© Encyclopædia Universalis France pour la version française.

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Pour citer l’article

Charles DEVILLERS, Philippe JANVIER, « VERTÉBRÉS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/vertebres/