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Près de 90 p. 100 du commerce mondial s'effectue par voie de mer, ainsi que plus de 40 p. 100 du commerce intérieur de l'Union européenne, qui transporte chaque année sur ses navires 350 millions de passagers. C'est dire toute l'importance du transport maritime dans l'économie mondiale et, comme corollaire, l'importance des navires qui assurent ce transport, sans oublier le rôle des navires de pêche ou de tous ceux qui remplissent une mission particulière, comme de poser des câbles sous-marins ou d'effectuer des relevés géophysiques, par exemple.

Apparu dans l'Antiquité, le navire n'a en fait connu que des évolutions lentes jusqu'au milieu du xixe siècle, quand l'utilisation de l'acier pour sa construction et l'invention de l'hélice pour sa propulsion ont entraîné une véritable révolution technologique : le navire moderne était né. Autorisées par ces innovations majeures, les évolutions du navire ont alors suivi quatre grandes tendances.

Tout d'abord, une tendance à la diversification des types de navires : le cargo classique existe toujours, mais il est très largement supplanté par les vraquiers, spécialement conçus pour le transport des produits en vrac, et les porte-conteneurs ; le paquebot classique est devenu paquebot de croisières, transbordeur, N.G.V. (navire à grande vitesse) ou aéroglisseur marin, etc. Cette diversité est d'ailleurs telle qu'il ne peut être question de décrire ici tous les types de navires existants, mais seulement de présenter quelques exemples significatifs.

Paquebot moderne : coupe transversale

Dessin : Paquebot moderne : coupe transversale

Coupe transversale type d'un paquebot moderne. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Une tendance à l'augmentation des tonnages s'est aussi manifestée pour tous les types de navires : des paquebots pouvant recevoir 7 000 personnes, des méthaniers de 260 000 mètres cubes, des vraquiers de 400 000 tonnes, des porte-conteneurs de 14 000 E.V.P. (équivalent vingt pieds)... Mais, elle n'est pas forcément irréversible, comme l'a montré l'évolution des pétroliers : les bâtiments de 550 000 tonnes de port en lourd, construits dans les années 1970, ont été désarmés peu de temps après avoir été mis en service. C'est que l'évolution des tonnages n'est pas indépendante de celle des conditions économiques.

Une autre tendance est à l'augmentation des vitesses : il ne s'agit pas, là encore, de battre des records, mais d'assurer un service donné dans les conditions les plus rentables. Si, par exemple, la desserte des îles a conduit à concevoir les N.G.V., les paquebots de croisières d'aujourd'hui, quant à eux, vont plutôt moins vite que les grands « transatlantiques » de naguère qui se disputaient le fameux Ruban bleu décerné à celui qui reliait l'Amérique à l'Europe dans le temps le plus court.

Enfin, on constate une tendance à l'accroissement de la sécurité : les événements de mer, encore trop nombreux, les naufrages en particulier, conduisent l'Organisation maritime internationale (O.M.I.) et les sociétés de classification à renforcer constamment les règles auxquelles doivent satisfaire les navires. Pour ne citer qu'un seul exemple, on rappellera que la pollution engendrée par l'échouage, en 1989, du pétrolier Exxon Valdez dans les eaux bordant l'Alaska, a conduit à imposer la solution du pétrolier à double coque, qui isole la cargaison de la mer et permet ainsi d'éviter une fuite de pétrole en cas d'endommagement du bordé (cf. marées noires).

Transport de passagers

Paquebots de croisières

Le paquebot est sans aucun doute le navire par excellence, celui qui fait rêver petits et grands, celui dont le nom même est souvent porteur de signification, celui qui représente le savoir-faire mais aussi le savoir-vivre d'une nation.

Cela fut particulièrement vrai jusque vers le milieu du xxe siècle, tant que le navire était encore le moyen le plus habituel pour traverser les mers. C'était l'ère des paquebots de lignes transatlantiques : Le Normandie (lancé en octobre 1932), avant la Seconde Guerre mondiale, et le France (lancé en mai 1960) sont encore présents dans la mémoire des Français, tout comme le Queen Mary (lancé en septembre 1934) dans celle des Britanniques.

Paquebot France

Photographie : Paquebot France

Baptisé par Mme de Gaulle le 11 mai 1960 près de Saint-Nazaire, le paquebot France sera exploité sous pavillon français jusqu'en 1974, sur la ligne commerciale Le Havre - New-York. 

Crédits : Ron Case/ Hulton Archive/ Getty Images

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Le développement du transport aérien a pratiquement tué le paquebot dans sa version paquebot de ligne régulière mais, dans le même temps, le développement du [...]

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Paquebot moderne : coupe transversale

Paquebot moderne : coupe transversale
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Paquebot France

Paquebot France
Crédits : Ron Case/ Hulton Archive/ Getty Images

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Queen Mary 2

Queen Mary 2
Crédits : Justin Sullivan/ Getty Images News/ AFP

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Navire à grande vitesse Liamone

Navire à grande vitesse Liamone
Crédits : F.X. Rosanvallon/ SNCM

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Écrit par :

  • : ingénieur général de l'armement (génie maritime), expert agréé par la Cour de cassation, membre de l'Académie de marine

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Pour citer l’article

Serge BINDEL, « NAVIRES - Navires de commerce », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 septembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/navires-navires-de-commerce/