EXPLORATIONS

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Les motivations économiques

Les motifs économiques sont sous-jacents dans les toutes premières découvertes. L'exploration de la côte africaine commencée sous l'impulsion du prosélytisme religieux se soutient très vite par l'intérêt commercial. Le profit matériel n'est plus seulement le « revenant-bon » de la croisade. Il lui est consubstantiel. L'accès direct aux sources d'approvisionnement des épices et de la soie est au centre des entreprises portugaises. Le « Testament » d'Isabelle la Catholique, toujours évoqué par les colonialistes et « africanistes espagnols » jusqu'au xixe siècle comme fondant un devoir sacré et désintéressé d'expansion, n'est pas sans ambiguïté ni référents économiques. Il stipule l'adjonction des Canaries, source de puissance et de richesse, au royaume de Castille et de León ; il attribue aussi aux Rois Catholiques « la moitié des rentes qui peuvent provenir des Indes » (art. 19).

La Renaissance s'accompagne d'une insatiable curiosité universelle, d'un immense appétit de vivre, d'un désir de jouissance, et de la recherche des moyens de les satisfaire. Offrir de nouvelles terres à Dieu, c'est aussi trouver de nouvelles richesses pour les hommes. Les motifs économiques priment avec la découverte de l'ampleur des ressources exotiques, avec l'entrée en force de l'Angleterre et de la Hollande dans les explorations et l'exploitation des nouveaux mondes.

Le monde arabo-musulman est progressivement marginalisé, les Européens de plus en plus contournent l'islam méditerranéen, relativisé pour deux siècles, moins sans doute qu'il n'a été dit. Les nouveaux courants s'ajoutent aux anciens plus qu'ils ne s'y substituent. On le constate notamment à propos des routes de la soie. Mais les foyers de l'initiative tendent à se déplacer de la péninsule Ibérique vers les grands ports du Nord-Ouest européen. Leur montée en puissance fait de leur dynamisme marchand le moteur essentiel des expl [...]


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Pour citer l’article

Jean-Louis MIÈGE, « EXPLORATIONS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/explorations/