EXPLORATIONS

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Les motifs scientifiques

Dans l'histoire des explorations, des grandes découvertes et de l'« appropriation » du monde par l'Occident, la curiosité scientifique fut longtemps plus un moyen qu'une fin en soi. Les savants qui entourent Henri le Navigateur, ceux qui à un autre niveau conseillent les armateurs, comme Jean Ango, et les capitaines, tels les frères Parmentier, ont pour souci essentiel – sinon unique – de connaître les routes, d'assimiler et de transposer les savoirs empiriques des marins recueillis au cours de leur première grande navigation ou auprès des « indigènes ». Sont ainsi retenues, assimilées puis rapidement transmises les expériences séculaires des pilotes arabes, certes, mais aussi des marins chinois – dont les sept expéditions navales jusqu'à la côte orientale d'Afrique (de 1405 à 1433) ont eu lieu à l'époque où les Portugais avaient à peine dépassé Madère –, des Malais aux exploits maritimes stupéfiants et dont les navigateurs hollandais apprirent tant.

Maîtriser l'espace

La rencontre de Vasco de Gama et du plus grand pilote arabe, Ahmed ben Madjid, est celle de deux formes de savoir que la science occidentale, cartographique et nautique amalgame. Ainsi se nuancera d'« une arabophilie humaniste » l'islamophobie, moteur des premières explorations.

En une vingtaine d'années (de 1490 à 1515), les bases de l'ancienne cosmographie sont entièrement bouleversées. L'Atlantique de Séville, l'océan Indien de Lisbonne, le Pacifique d'Acapulco (et de Cadix) donnent au monde sa nouvelle forme. Mais, durant tout le xvie siècle, ce nouvel espace n'est connu que par les grandes routes qui le traversent, reliant les places européennes les plus dynamiques à ses principales parties. Elles ignorent les îles qui sont sur leurs marges, et plus encore l'intérieur des continents auxquels elles aboutissent.

La « géographie des humanistes », héritière des grands courants issus de l'Antiquité classique, prend de plus en plus en compte les effets de la révolution des mentalités qu'apportent le [...]

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Pour citer l’article

Jean-Louis MIÈGE, « EXPLORATIONS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/explorations/