VENISE

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Venise, capitale de la région italienne de Vénétie, est l'un des ports qui se sont développés sur les cordons littoraux et dans les lagunes du fond de l'Adriatique, après l'envasement des ports antiques du delta du Pô et de ses abords (Spina, Adria, puis Ravenne). Sauvée d'un sort semblable par d'incessants travaux (détournement de la Brenta), elle s'est affirmée, au Moyen Âge, comme point de rupture de charge entre le trafic maritime et l'active navigation padane. Éclipsant les ports plus orientaux, contrôlant la route du Brenner, étendant jusqu'à Brescia ses possessions de terre ferme, Venise a constitué un empire marchand méditerranéen. Au xie siècle, affranchie de toute subordination et devenue l'alliée de Byzance contre les Normands, Venise peut organiser l'État, s'établir solidement en Romanie comme dans l'Orient croisé, régler ses premiers litiges sérieux avec un Empire byzantin déjà affaibli et qu'elle contribue à vaincre en 1204. C'est désormais la puissance : un véritable empire colonial est bâti en amphithéâtre des terres dalmates à la mer Égée, la Crète formant le plus fort maillon de cette chaîne de comptoirs et d'étapes. Avec énergie, les Vénitiens abattent toute résistance pour consolider la Romanie gréco-vénitienne qui, pour une bonne part, ne disparaîtra qu'avec la République.

Italie : carte administrative

Carte : Italie : carte administrative

Carte administrative de l'Italie. 

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Un tel triomphe est dû aux qualités de caractère des Vénitiens, à leur sens prodigieux de l'État, qui fait que chaque citoyen se voue aux tâches collectives avec une abnégation totale, rare dans les autres communes italiennes. Ni démocratie ni principat, aux mains des grandes familles dès le xiiie siècle, l'État vénitien est évidemment géré dans l'intérêt de ces patriciens marchands, mais il reste soucieux d'une certaine responsabilité sociale. De même il veille avec continuité à ses relations internationales, développant un réseau de renseignements souple et efficace. Au xve siècle la République achève de fortifier sa puissance italienne en s'emparant de quelque 12 000 kilomètres carrés de terre ferme, du Frioul à la Lombardie. Elle semble alors un danger pour la liberté italienne mais, trop occupée en Orient contre les Turcs, menacée bientôt par les Habsbourg en Italie même, la République s'épuise avant de choisir une neutralité qui à l'usage se révélera pernicieuse pour elle.

Malgré l'éclat du décor urbain et la fécondité prodigieuse de ses artistes, de ses peintres surtout, en dépit d'une grande hardiesse dans ses rapports avec la papauté, le déclin est là dès le xviie siècle. Quelques timides efforts au siècle suivant ne changent rien à la situation et Bonaparte, en 1797, met fin à un État devenu peu consistant. Venise se voit distancer par Trieste pendant la période de domination autrichienne (1815-1866). Intégrée au royaume d'Italie en 1866, Venise n'est guère parvenue ensuite à reconquérir un hinterland en Europe centrale et n'a dû son renouveau économique qu'à l'industrialisation de sa région, postérieure à la Seconde Guerre mondiale pour l'essentiel.

Une ville au passé prestigieux

Lente consolidation de la cité (VIe-XIe s.)

Ville très miraculeuse (miraculosissima civitas, dira Pétrarque), ville par excellence dirons-nous, parce que née de rien et due uniquement à la volonté des hommes, Venise tarde à se fixer dans la zone amphibie des lagunes, dans ses innombrables îles et îlots, dont beaucoup disparaissent sous le flux de la marée, parfois d'une grande ampleur (acqua alta). Les masses alluviales apportées par les fleuves, la Brenta en particulier, risquent d'autre part de colmater les lagunes en joignant peu à peu la terre ferme aux cordons littoraux (lidi). Paysage mouvant et d'apparence tranquille, mais qui recèle une constante menace d'enlisement. La première consolidation fut donc d'ordre physique et imposée par les conditions naturelles : accroître la superficie des îles les plus stables, stabiliser le niveau lagunaire en maintenant ouvertes les principales passes (porti).

Dans un cadre aussi sévère l'homme paraît avoir peu de chance. De fait, aux derniers siècles de l'Empire romain, les centres importants étaient tous situés sur la terre ferme : Ravenne, Padoue et [...]

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Italie : carte administrative

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1100 à 1200. Croisades et Khwarazm

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Venise : commerce médiéval

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République de Venise : organisation des pouvoirs

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Pour citer l’article

Anna PALLUCCHINI, Michel ROUX, Freddy THIRIET, « VENISE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/venise/