AMÉRIQUE (Histoire)Découverte

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Étymologiquement le mot « Amérique » vient d'Amerigo, prénom de Vespucci. Il a été inventé par Martin Waldseemüller qui, dans sa Cosmographie (1507), proposa d'appeler Amérique la « quatrième partie du monde », prétendument découverte par le Florentin.

Amerigo Vespucci

Photographie : Amerigo Vespucci

Photographie

Navigateur florentin considéré comme un des successeurs de Christophe Colomb, Amerigo Vespucci fit quatre expéditions dans le Nouveau Monde, découvrant le Venezuela en 1497, et donnant son prénom au continent américain. 

Crédits : Hulton Archive/ Getty Images

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La « découverte de l'Amérique » a été une œuvre collective. Qui peut savoir quel pêcheur anonyme est parvenu le premier sur les bancs de Terre-Neuve ? Et puis, les équipages de Colomb n'étaient-ils pas galiciens, basques ? Le « Découvreur » n'était-il pas tributaire de la science nautique apprise au Portugal ? Le Vénitien Cabot ne naviguait-il pas pour le compte de la monarchie anglaise, l'Italien Verrazzano pour celui du roi de France ?

Toutefois, si le nom de Colomb reste attaché à la découverte de l'Amérique, c'est parce qu'il fut l'initiateur génial d'une aventure pleinement consciente que vint couronner un succès grandiose. Il fut aussi un des premiers, quoi qu'on en ait dit, à avoir le pressentiment qu'il avait trouvé « un nouvel hémisphère inconnu des Anciens ».

Les grandes découvertes géographiques débutent au xve siècle. Néanmoins, on ne peut faire abstraction des « siècles obscurs » où les connaissances empiriques des Scandinaves, puis des marins du littoral atlantique, ont certainement permis une première atteinte du continent américain.

Grandes découvertes : Espagne et Portugal à la conquête du monde

Vidéo : Grandes découvertes : Espagne et Portugal à la conquête du monde

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Une découverte inconsciente

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Amerigo Vespucci

Amerigo Vespucci
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Grandes découvertes : Espagne et Portugal à la conquête du monde

Grandes découvertes : Espagne et Portugal à la conquête du monde
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Nef médiévale

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Magellan (vers 1480-1521)

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Pour citer l’article

Marianne MAHN-LOT, « AMÉRIQUE (Histoire) - Découverte », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/amerique-histoire-decouverte/