BACTÉRIES

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Définition

Les bactéries constituent la forme la plus ancienne, actuellement définissable, de cellule vivante. Des études portant sur des empreintes fossiles et l'analyse génétique des bactéries actuelles permettent d'estimer que les bactéries existaient déjà en tant que telles il y a plus de trois milliards d'années. Les bactéries font partie des cellules procaryotes avec les cyanobactéries ; elles se distinguent des cellules eucaryotes, végétales et animales, non seulement par leur petite taille (de l'ordre du micromètre contre environ dix micromètres pour la moyenne des cellules eucaryotes), mais aussi par leur structure particulière (essentiellement l'absence de membrane séparant le chromosome bactérien du cytoplasme) et leur mode de division. Cette distinction entre cellule procaryote et cellule eucaryote serait apparue au cours de l'évolution, à partir d'une cellule ancestrale commune, qui, dans le cas des bactéries, aurait gardé sa petite taille et aurait acquis une paroi, alors que dans le cas des cellules eucaryotes elle aurait augmenté de taille en même temps que des formations particulières se différenciaient à l'intérieur de la cellule (noyau, mitochondries, plastes chez les végétaux, appareil de Golgi, réticulum endoplasmique, etc.). Certaines hypothèses évoquent la possibilité que les mitochondries soient originellement des bactéries ingérées par des cellules eucaryotes (théorie endo-symbiotique) et qui en seraient devenues un élément intégré. Les bactéries se distinguent des virus, qui sont généralement de taille encore plus petite, essentiellement par l'existence en elles à la fois d'acide ribonucléique et d'acide désoxyribonucléique, alors que les virus n'ont qu'un seul type d'acide nucléique, et par le fait que les virus sont incapables de réplication autonome. Contrairement aux virus qui sont des parasites intracellulaires obligatoires des cellules eucaryotes ou procaryotes (virus des bactéries ou bactériophages), les bactéries peuvent généralement se répliquer dans des milieux inertes indépendamment de la présence de cellules vivantes. La diversité du monde bactérien est essentiellement due à l'extrême variété des fonctions bactériennes plutôt qu'à d'importantes différences structurelles ou morphologiques. Les bactéries jouent un rôle dominant dans les mécanismes biologiques essentiels de transformation de la matière en énergie. Les connaissances acquises en microbiologie permettent même d'exploiter à l'échelle industrielle les fonctions métaboliques de bactéries spécialisées, pour amplifier des mécanismes naturels tels que la fixation de l'azote, la réduction du gaz carbonique en méthane, la production de certaines vitamines, etc. Les bactéries responsables d'infections des organismes supérieurs ou d'altération des aliments, qui ont été à la base de la naissance de la bactériologie, ne représentent en fait qu'un des aspects de la fonction écologique des bactéries.

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Microscopie optique : bactéries

Microscopie optique : bactéries
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Croissance d'une culture bactérienne

Croissance d'une culture bactérienne
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Dissémination des gènes aux bactéries du milieu

Dissémination des gènes aux bactéries du milieu
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Écrit par :

  • : docteur en médecine, docteur ès sciences
  • : docteur en médecine, chef de service du laboratoire de microbiologie à l'hôpital de Nanterre
  • : professeur émérite à l'université Paris-Saclay, professeur honoraire à l'Institut Pasteur

Classification

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Pour citer l’article

Jean-Michel ALONSO, Jacques BEJOT, Patrick FORTERRE, « BACTÉRIES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/bacteries/