ASSOCIATION

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D'une liberté politique à un expédient socio-commercial

On distinguera avant et après 1975. De 1901 à 1975, la vie associative connaît trois grandes vagues parfaitement en phase avec l'évolution politique et sociale du pays.

La première vague est celle des « bonnes œuvres » avec les « bonnes sœurs » et les « dames d'œuvres », les bals de charité et les sociétés de bienfaisance, etc. L'immense appareil créé par l'Église depuis des siècles pour les pauvres, les malades, les vieux, les sans-abri, les enfants, tout ce monde charitable hérité d'un passé remarquable va se précipiter dans le statut si libéral offert par la loi de 1901. C'est ainsi que la loi anticléricale profite d'abord et surtout aux œuvres catholiques.

La deuxième vague sera celle du Front populaire. Le monde ouvrier, le monde enseignant et leurs représentations syndicales vont multiplier les associations d'éducation populaire : associations Léo Lagrange, Fédération des œuvres laïques, et autres activités scolaires et périscolaires, colonies de vacances et maisons familiales.

La troisième vague, à partir de 1945, illustrera tout à la fois l'État-providence, le « baby-boom », l'urbanisation, la scolarisation et le développement. Se multiplient alors les associations sportives et scolaires, les organisations de jeunesse du monde agricole ou étudiant, les mouvements de locataires et de consommateurs, maisons de jeunes et de la culture, foyers de jeunes travailleurs immigrés en ville. Association rime avec modernisation et rajeunissement.

En 1975, c'est l'explosion et le changement de nature. La rupture est, en premier lieu, d'ordre quantitatif. Entre 1901 et 1975, le nombre des déclarations d'associations oscillait entre 7 000 et 15 000 par an. À partir de 1975 on passe à 25 000 pour dépasser 70 000 en 1992. De 1975 à 1995, 955 000 associations vont être déclarées. Ce mouvement de fond qui secoue la société traduit une demande générale de convivialité, de proximité. Les nouvelles associations expriment les attentes d'une génération nouvelle pour ce qui concerne le vécu quotidien, l'enfant, la nature, le patrimoine. Par ailleurs la lutte s'organise contre les nouveaux fléaux sociaux : toxicomanie et sida, mais aussi la xénophobie. Les progrès de l'éducation conduisent les Français à se regrouper en associations et comités de défense. L'action humanitaire connaît l'envolée que l'on sait avec les « French Doctors » et les « Restos du cœur ». En deuxième lieu, cette rupture se traduit aussi à l'échelle géographique. Ce ne sont plus les zones traditionnelles du civisme français précédemment évoquées – la Bretagne catholique, le Nord socialo-catholique, l'Alsace-Moselle concordataire, la Franche-Comté libertaire – qui sont en tête des déclarations. Les nouvelles « terres de mission » se dessinent dans le Sud : Midi-Pyrénées, Languedoc-Roussillon, Provence-Alpes-Côte d'Azur et Corse.

Enfin, en troisième lieu, la rupture est d'ordre qualitatif en ce qu'elle se concentre sur trois nouveaux secteurs d'expansion.

Le premier secteur, celui qui a le plus frappé l'opinion, est le « caritatif médiatique », le triomphe de l'image, en grec l'idole. Dans la Bible il est enjoint de ne pas sonner de la trompette lorsque l'on fait l'aumône (Mt, vi, 2). Ici, c'est l'inverse : on donne sa charité à voir en spectacle et, dans le cas extrême du Téléthon, des nuits durant. Voici le veau d'or nouveau. À lui seul, ce phénomène traduit un bouleversement complet des valeurs. Gilles Lipovetsky décrit l'envolée de cette nouvelle morale du sentiment, qui conduit tout droit à une « gadgétisation de l'éthique ».

Le deuxième secteur, c'est l'activité marchande. Dans un pays où il est si difficile de créer une entreprise et de recruter un salarié, l'association multiplie expédients et facilités. Beaucoup de créations sont des S.A.R.L. déguisées, en particulier dans les régions de crise économique et de chômage. Mais à ces « gagne-petit » s'ajoutent désormais de « grandes surfaces », et la direction générale des impôts fait état pour 1995 de 36 000 associations déclarant au total 130 milliards de chiffre d'affaires à la T.V.A. Cas unique en Europe, ces associations marchandes ne sont pas tenues de s'enregistrer au registre du commerce. Par comparaison, les entreprises françaises tenues d'informer le service Infogreffe font figure de parangons de transparence pour ce qui con [...]

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Pour citer l’article

Jean-Marie GARRIGOU-LAGRANGE, Pierre Patrick KALTENBACH, « ASSOCIATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/association/