ADN (acide désoxyribonucléique) ou DNA (deoxyribonucleic acid)

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ADN, mémoire génétique universelle

Le 25 avril 1953, l'Américain James D. Watson et le Britannique Francis H. C. Crick, récipiendaires, en 1962, avec le Britannique Maurice Wilkins du prix Nobel de physiologie ou médecine, proposaient, dans la célèbre revue scientifique anglaise Nature, une structure tridimensionnelle en forme de double hélice pour la molécule d'ADN (acide désoxyribonucléique), support de l'hérédité. Leur contribution était accompagnée de deux autres articles dont les auteurs principaux respectifs, les Britanniques Maurice H. F. Wilkins et Rosalind Franklin, relataient leurs expériences de diffraction des rayons X sur des fibres d'ADN et les informations structurales qu'ils en avaient déduites : ces données expérimentales étaient en accord avec le modèle proposé par Watson et Crick. Ces derniers, cinq semaines plus tard, montraient, dans un second article, que la structure de l'ADN suggérait un mode simple de réplication (duplication) de cette molécule, compatible avec son rôle fondamental dans les phénomènes héréditaires.

Premier modèle de la double hélice d’ADN

Photographie : Premier modèle de la double hélice d’ADN

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En 1953, le modèle de la double hélice d'ADN est publié dans la revue Nature. Utilisant des clichés de diffraction de rayons X de fibres d'ADN, obtenus dans les laboratoires de Maurice Wilkins et surtout de Rosalind Franklin, tous deux à King's Collège (Londres), James Watson (à gauche) et... 

Crédits : A. Barrington Brown, Gonville and Caius College/ Science Photo Library/ AKG-images

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Avec cette découverte, Watson et Crick pensaient avoir percé le « secret de la vie ». Leur modèle convainquit rapidement les biologistes que les propriétés de l'ADN pouvaient expliquer les mécanismes de l'hérédité. Les acides nucléiques furent au centre des recherches des « biologistes moléculaires » pendant les décennies qui ont suivi.

Depuis lors, et en partie à cause de ces travaux, la biologie a bien changé. Elle est devenue une big science, c'est-à-dire une discipline vedette mobilisant de grandes ambitions et de gros moyens, grâce à l'introduction des techniques de génie génétique dans les années 1970. Elle occupe aujourd'hui une position dominante, tant par ses applications que par les problématiques fondamentales qu'elle soulève. La double hélice d'ADN est devenue l'emblème de cette nouvelle biologie.

Cette place s'explique aussi par le rôle que cette molécule a joué et joue dans l'approp [...]


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Premier modèle de la double hélice d’ADN

Premier modèle de la double hélice d’ADN
Crédits : A. Barrington Brown, Gonville and Caius College/ Science Photo Library/ AKG-images

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Structure en double hélice de l'ADN

Structure en double hélice de l'ADN
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Réplication de l'ADN

Réplication de l'ADN
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Bases de l’ADN et leurs associations possibles

Bases de l’ADN et leurs associations possibles
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-Sud
  • : docteur ès sciences, chargé de recherche au CNRS
  • : biologiste, professeur à l'université de Paris-VI et à l'École normale supérieure

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Pour citer l’article

Michel DUGUET, David MONCHAUD, Michel MORANGE, « ADN (acide désoxyribonucléique) ou DNA (deoxyribonucleic acid) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/adn-dna/