ADN (acide désoxyribonucléique) ou DNA (deoxyribonucleic acid)

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Quel matériel et quelle structure assurent la transmission à l’identique des caractéristiques d’une espèce à sa descendance et font « qu’une chienne ne fait pas des chats », mais seulement des chiots… ? Jusqu’en 1944, la nature du matériel support de l’hérédité – qui assure la transmission génétique – était purement un objet de spéculations. Cette année-là, des études de génétique microbienne prouvent qu’une longue molécule fibreuse, l’ADN, est le support matériel recherché. Cette notion est rapidement généralisée à tous les organismes vivants : l’ADN est le support matériel universel de l’hérédité. En 1953, sa structure dans l’espace– la célèbre double hélice – est élucidée. On a pu croire à ce moment que « tout » résidait dans la séquence de l’ADN. Or il existe d’autres structures que la double hélice. Enfin, les diverses structures de l’ADN adoptent des conformations topologiques différentes selon les fonctions à assurer. Ainsi est-on passé d’un ADN mémoire génétique passive à une véritable dynamique conformationnelle de cette molécule.

ADN, mémoire génétique universelle

Le 25 avril 1953, l'Américain James D. Watson et le Britannique Francis H. C. Crick, récipiendaires, en 1962, avec le Britannique Maurice Wilkins du prix Nobel de physiologie ou médecine, proposaient, dans la célèbre revue scientifique anglaise Nature, une structure tridimensionnelle en forme de double hélice pour la molécule d'ADN (acide désoxyribonucléique), support de l'hérédité. Leur contribution était accompagnée de deux autres articles dont les auteurs principaux respectifs, les Britanniques Maurice H. F. Wilkins et Rosalind Franklin, relataient leurs expériences de diffraction des rayons X sur des fibres d'ADN et les informations structurales qu'ils en avaient déduites : ces données expérimentales étaient en accord avec le modèle proposé par Watson et Crick. Ces derniers, cinq semaines plus tard, montraient, dans un second article, que la structure de l'ADN suggérait un mode simple de réplication (duplicatio [...]

Premier modèle de la double hélice d’ADN

Photographie : Premier modèle de la double hélice d’ADN

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En 1953, le modèle de la double hélice d'ADN est publié dans la revue Nature. Utilisant des clichés de diffraction de rayons X de fibres d'ADN, obtenus dans les laboratoires de Maurice Wilkins et surtout de Rosalind Franklin, tous deux à King's Collège (Londres), James Watson (à gauche) et... 

Crédits : A. Barrington Brown, Gonville and Caius College/ Science Photo Library/ AKG-images

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Premier modèle de la double hélice d’ADN

Premier modèle de la double hélice d’ADN
Crédits : A. Barrington Brown, Gonville and Caius College/ Science Photo Library/ AKG-images

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Structure en double hélice de l'ADN

Structure en double hélice de l'ADN
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Réplication de l'ADN

Réplication de l'ADN
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Bases de l’ADN et leurs associations possibles

Bases de l’ADN et leurs associations possibles
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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-Sud
  • : docteur ès sciences, chargé de recherche au CNRS
  • : biologiste, professeur à l'université de Paris-VI et à l'École normale supérieure

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Pour citer l’article

Michel DUGUET, David MONCHAUD, Michel MORANGE, « ADN (acide désoxyribonucléique) ou DNA (deoxyribonucleic acid) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/adn-dna/