VIRUS

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Virus et médecine

Contre les virus, la médecine est encore largement prophylactique. Elle est en mesure de décrire les modes de contamination pour éviter les actes contaminants et, dans un certain nombre de cas, de prévenir l'infection par des vaccins administrés préventivement ou sitôt reconnue la possibilité d'une contamination. Les médicaments antiviraux sont spécifiques mais peu nombreux.

C'est contre une maladie virale, la variole, que la première vaccination a été réalisée, après que la protection conférée à l'égard du virus de la variole par l'exposition à un virus très proche, infectant fréquemment le pis des vaches, le cow-pox virus, eut été constatée chez les vachers (Jenner, 1796). Le virus de la variole est aussi le seul agent infectieux éradiqué par la médecine (déclaration d'éradication prononcée par l'O.M.S. en 1979). La vaccination des sujets contaminés par le virus de la rage (Pasteur, 1885) et la vaccination préventive contre la poliomyélite (J. F. Enders, T. H. Weller, F. C. Robbins, 1955) sont d'autres étapes historiques pour la santé publique.

Lorsqu'elle ne dispose pas de vaccins, la médecine est, en revanche, plutôt démunie. Ainsi, si le premier agent infectieux éradiqué est un virus, c'est aussi à un virus qu'est due la dernière grande épidémie européenne : l'épidémie de grippe, dite espagnole, de 1918, dont on estime le bilan entre 20 et 40 millions de victimes. Aujourd'hui encore, les drogues antivirales forment une classe thérapeutique remarquablement pauvre. On dispose d'une dizaine de drogues antivirales, des analogues nucléosidiques pour la plupart, c'est-à-dire des nucléosides modifiés qui interfèrent avec la synthèse d'acides nucléiques viraux par l'ADN-polymérase ou la transcriptase inverse. Il ne s'agit pas de virucides, mais de virostatiques, à la toxicité non négligeable et dont l'activité peut se heurter à des résistances virales. Quant à l'interféron alpha, cy [...]

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Pour citer l’article

Vincent BARGOIN, « VIRUS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/virus/