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Virus et biologie

Les virus représentent en biologie plus qu'une compilation de connaissances. Ils forcent la réflexion sur les mécanismes de l'évolution.

Les rétrovirus et les virus oncogènes ont été des découvertes déroutantes. Fait exceptionnel en biologie, on connaît pour ces derniers, à l'échelle moléculaire, l'origine d'une propriété acquise par l'espèce : la propriété oncogénique. Un virus oncogène est initialement un rétrovirus au génome dépourvu d'oncogène. Celui-ci est acquis dans la cellule hôte, au cours d'une infection, par un processus dit de transduction. Le provirus, ou un fragment de provirus, étant intégré à proximité d'un oncogène cellulaire, un transcrit qui couvre l'ensemble provirus-oncogène est émis dans le cytoplasme, et encapsidé, de la même manière qu'un génome viral original. Cet ARN, qui porte un oncogène, constitue dès lors le génome d'un nouveau virus, qui sera transmis comme tel aux descendants. Un oncogène viral a donc une origine cellulaire. Le virus du sarcome de Rous, par exemple, est à l'origine un rétrovirus non oncogène, qui a acquis une nouvelle propriété, c'est-à-dire évolué, par transduction de l'oncogène src dans une cellule infectée.

Outre que la notion de pathogénicité issue d'espèces hôtes est inconfortable, le mécanisme de transduction permet toutes les questions sur l'origine de propriétés biologiques, dont les activités pathogènes ne sont peut-être qu'un cas particulier, acquises en dehors de la voie héréditaire habituelle, dans le cadre de phénomènes dits épigénétiques.

Ce sont les rétrovirus, oncogènes ou non, qui ont ouvert ces questions, en montrant que l'information génétique peut circuler de l'ARN vers l'ADN, c'est-à-dire remonter à contre-courant l'expression habituelle du génome. Jusqu'à la découverte de l'activité transcriptase inverse au début des années 1970 (Beljanski, Temin, Baltimore), la biologie moléculaire revendiquait pour dogme la circulation de l'information à sens unique, de l'ADN du noyau cellulaire vers l'ARN, la qualifi [...]


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Pour citer l’article

Vincent BARGOIN, « VIRUS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/virus/