VIRUS

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Le cycle viral

D'une génération virale à la suivante, le cycle de tous les virus passe par les mêmes étapes obligées. Le cycle est amorcé par la contamination d'un organisme, s'il y a lieu, et l'infection proprement dite débute avec la reconnaissance des cellules cibles de l'hôte et la pénétration du virus dans ces cellules. Grâce à diverses transformations moléculaires, le génome viral intervient dans le métabolisme cellulaire pour être traduit en protéines, puis répliqué. Enfin, à partir des différents constituants qui sont codés par le virus et synthétisés par la cellule, les virions s'assemblent dans le cytoplasme, puis sont libérés dans le milieu extérieur.

Les modalités de contamination des organismes sont diverses, mais elles comportent généralement la notion d'effraction. Habituellement, les virus pénètrent par les voies naturelles ou par l'intermédiaire d'une lésion des tissus périphériques. Les virus végétaux, qui sont le plus souvent transmis par les insectes, pénètrent dans la plante exclusivement à la faveur d'une lésion. Chez l'homme comme chez les animaux, les contaminations par simple contact cutané, par les papillomavirus par exemple, sont l'exception. La plupart des contaminations virales empruntent les voies respiratoire (virus Influenzae), sexuelle (VHB, VIH) ou transplacentaire (virus de la rubéole), ou résultent de morsure par des animaux (virus de la rage), par des insectes (certains virus encéphalitiques) ou encore d'actes transfusionnels ou chirurgicaux.

À l'intérieur d'un organisme, un virus peut être rapidement éliminé. À défaut, l'infection commence. Le virus reconnaît, par l'intermédiaire de ses protéines de surface, des récepteurs membranaires de cellules cibles ; molécules assurant des fonctions cellulaires spécifiques – le récepteur au phage lambda, par exemple, est le transporteur transmembranaire du maltose de la bactérie –, « détournées » par le virus, et dont la présence ou l'absence selon le type de cellule détermine la spécificité tissulaire d [...]

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Pour citer l’article

Vincent BARGOIN, « VIRUS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/virus/