VACCINATION

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Un vaccin est construit à partir d’un agent pathogène (bactérie ou virus), inactivé ou de virulence atténuée, ou encore de fragments d‘un agent qui, lorsqu’on les introduit dans l’organisme, induisent une réponse immunitaire protectrice, de longue durée, spécifique contre ce pathogène. L’acte d’introduction du vaccin, par injection ou par voie orale, est la vaccination. Elle est d’abord un acte de protection individuelle, mais possède aussi une dimension de protection collective, en limitant la circulation de l’agent infectieux. Quoi qu’il en soit de l’efficacité croissante des traitements des maladies infectieuses, la vaccination reste, face aux épidémies et pandémies, l'arme la plus sûre et la moins onéreuse.

La raison commande de continuer à en accepter l'usage, dans l'intérêt de l'humanité tout entière, et de poursuivre les recherches, ce à quoi incitent la progression du sida, le retour de la tuberculose et l’émergence de nouvelles maladies comme la Covid-19.

Origines de la vaccination

Les hommes ont découvert l'existence des phénomènes d'immunité bien avant d'entrevoir la complexité de leurs mécanismes biologiques et, très vite, certains ont compris quel profit ils pouvaient tirer de cette réaction naturelle de défense de l'organisme contre les agents infectieux. Dès le xie siècle, en Chine, des médecins expérimentaient les premières ébauches d'une vaccination. Il s'agissait alors de protéger des personnes bien portantes des ravages causés par les épidémies de variole en leur inoculant des sécrétions de pustules prélevées chez des malades en convalescence. Le bénéfice escompté était immense pour l'individu vacciné, à condition toutefois qu'il échappe à la maladie, car bon nombre de candidats ne survivaient pas à cette tentative d'immunisation. C'est par les mêmes observations qu'Edward Jenner a pu élaborer, en 1796, la première version du vaccin antivariolique, en utilisant non plus des pustules de convalescents mais des pustules du virus bovin de la vaccine, beaucoup moins dangereux pour l’homme que celui de la variole.

Invention de la vaccination

Photographie : Invention de la vaccination

Le médecin chirurgien anglais Edward Jenner (1749-1823) vaccine son fils contre la variole, vers 1815. Ses recherches avaient duré vingt années avant qu'il n'osât expérimenter son vaccin sur un jeune garçon, en 1796. 

Crédits : Hulton Archive/ Getty Images

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Depuis cette date, de nombreux vaccins ont été conçus scientifiquement. La possibilité de réactions indésirables, parfois graves, telles que la survenue de paralysie après le vaccin antipoliomyélitique oral (deux cas pour cinq millions de doses), pesait peu dans les esprits en regard des vies épargnées.

Pendant longtemps, les objectifs de la vaccination sont ainsi restés proches de ceux qui étaient recherchés par Jenner. Il s'agissait surtout d'un acte de prévention individuel auquel chacun avait tout intérêt à souscrire, pour son propre bénéfice. La dimension collective n’est perçue qu’au xixe siècle, du fait de l’efficacité de la vaccination antivariolique contre des épidémies locales. Cette vaccination devient progressivement obligatoire pour toute la population dans de nombreux pays, à commencer par l’Allemagne en 1874. La France prend cette décision en 1902 après une épidémie consécutive à une exposition internationale.

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Invention de la vaccination

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Vaccination contre la poliomyélite

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Pour citer l’article

Chantal GUÉNIOT, « VACCINATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/vaccination/