MAMMIFÈRES

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Problèmes définitionnels

L'apparition progressive du « patron structural » des Mammifères au sein de la lignée reptilienne Synapside rend difficile l'estimation d'une « frontière » entre animaux de grade reptilien et Mammifères. Ce problème est lié au caractère paraphylétique du taxon Reptiles (cf. reptiles). D'où les diverses tentatives de définition du clade « Mammifères », tentatives qui donnent une bonne illustration de l'importance de la sémantique dans la recherche taxonomique. Cette réflexion n'est pas neutre, car l'utilisation d'une dénomination taxonomique plutôt que d'une autre « reflète notre vue de la structure du monde et peut profondément affecter nos communications sur cette structure » (Rowe, 1988). La définition de la classe des Mammifères a en effet beaucoup varié, de la position de Van Valen (1960), qui y incluait, outre les formes typiquement mammaliennes attribuables aux Monotrèmes ou aux Thériens, l'ensemble des Thérapsidés, et de celle de Reed (1960), qui élargissait ce taxon aux Pélycosaures Sphénacodontinés (cf. reptiles), à celle de Kemp (1983) qui fait des Morganucodontidés des Mammifères à part entière.

La définition des Mammifères qui semble maintenant devoir s'imposer est celle d'un taxon regroupant tous les descendants du plus récent ancêtre commun des Monotrèmes et des Thériens (Marsupiaux et Placentaires). Une telle définition exclut des Mammifères, outre bien sûr les Sphénacodontinés et les Thérapsidés, les Morganucodontidés et les Kuehneothériidés. De plus, contrairement à l'opinion de Rowe (1988) qui fait des Multituberculés un possible groupe frère des Thériens, les études de Wible (1991) montrent qu'en fait ce groupe serait le taxon frère de l'ensemble Monotrèmes-Thériens, ce qui amène à exclure les Multituberculés de la classe des Mammifères.

À la suite de la découverte de Monotrèmes fossiles en Australie et en Argentine (cf. monotrèmes), la place assignée à ces derniers dans la phylogénie des Mammifères a dû être révisée. Ils étaient jadi [...]


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Ornithorynque

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Cynodonte : crâne

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Pélycosaurien, Thérapside et Mammifère : crânes

Pélycosaurien, Thérapside et Mammifère : crânes
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Reptiles mammaliens : mandibule

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Pour citer l’article

Pierre CLAIRAMBAULT, Robert MANARANCHE, Pierre-Antoine SAINT-ANDRÉ, Michel TRANIER, « MAMMIFÈRES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mammiferes/