ÉLÉPHANT

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Le plus gros mammifère terrestre actuel vivant dans les savanes boisées d'Afrique, au sud du Sahara, et dans certaines forêts d'Asie. Classe : Mammifères ; ordre : Proboscidiens ; famille : Éléphantidés. Effectifs : environ 500 000.

Les éléphants sont représentés par deux espèces : l'éléphant d'Afrique (Loxodonta africana) et l'éléphant d'Asie (Elephas maximus). Leur silhouette est caractéristique : gros corps et tête arrondie, pattes massives, queue terminée par un toupet de crins. Leur peau est épaisse et leur pelage rare chez l'adulte. Leur lèvre supérieure et leur nez sont allongés et forment la trompe qui sert à respirer, boire, manger, sentir et saisir. Celle-ci est bilobée chez l'espèce africaine et unilobée chez l'espèce asiatique. Par ailleurs, les oreilles et les défenses (incisives supérieures modifiées à croissance continue) sont plus développées chez l'éléphant d'Afrique (les défenses sont d'ailleurs non apparentes chez la femelle d'Asie).

Éléphants d'Afrique

Photographie : Éléphants d'Afrique

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Éléphants dans le parc national d'Amboseli, Kenya. 

Crédits : Nigel Pavitt/ AWL Images/ Getty Images

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Leur taille et leur poids varient suivant le sexe et l'espèce : de 2,5 à 3 mètres de hauteur pour 6 mètres de longueur et de 3 à 5 tonnes pour l'éléphant d'Asie, à 3-3,50 mètres de hauteur, 7-7,50 mètres de longueur pour 4 à 6 tonnes pour l'éléphant d'Afrique. Leur espérance de vie est de l'ordre de soixante ans.

Diurnes, les éléphants sont des herbivores non ruminants, spécialisés dans l'ingestion de matières végétales particulièrement dures comme en témoignent leurs volumineuses molaires qui sont remplacées tout le long de leur vie. Six dentitions se succèdent. Quand la sixième molaire est usée, les éléphant meurent d'inanition. Ils se déplacent en se nourrissant continuellement (de 100 à 200 kilogrammes de végétaux par jour) et peuvent, pendant la saison des pluies, parcourir un territoire de 700 kilomètres carrés. Ils « hébergent » dans leur intestin une faune de protozoaires qui permettent de transformer la cellulose des végétaux qu'ils absorbent en molécules assimilables. Pour compléter leur alimentation et prévenir les carences alimentaires, ils avalent régulièrement de la terre qui leur apporte les sels minérau [...]

Éléphant

Vidéo : Éléphant

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Les éléphants actuels sont les seuls représentants vivants des Proboscidiens, un groupe animal qui rassemble de multiples espèces aujourd'hui disparues, également munies d'une trompe et de défenses. On distingue généralement deux espèces d'éléphants : l'éléphant d'Asie et l'éléphant... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Éléphants d'Afrique

Éléphants d'Afrique
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Éléphant
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Trafic d'ivoire d'éléphants

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Pour citer l’article

Marie-Claude BOMSEL, « ÉLÉPHANT », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/elephant/