CATHOLICISMEHistoire de l'Église catholique des origines au pontificat de Jean-Paul II

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L'Église face au monde païen

L'organisation de la communion chrétienne

« Là où est le Christ, là est l'Église catholique », écrit Ignace d'Antioche († env. 107), qui le premier veut expliquer par ce mot l'universalité du salut. Cette unique Église se réalise en chaque cité dans la communion de charité fraternelle qui unit les croyants entre eux autour de l'évêque, que les lettres d'Ignace d'Antioche considèrent comme le chef de toute communauté chrétienne. Reconnu comme successeur des Apôtres, il garde la foi, préside au culte, stimule et surveille la fidélité de chacun ; quelques anciens ou presbytres le secondent dans ce service (« ministère ») auprès des frères, tandis que des diacres, parfois aussi des veuves, assurent des tâches d'assistance.

Chaque communauté prend bientôt elle-même le nom d'Église, et ainsi le livre de l'Apocalypse se présente-t-il comme une lettre aux sept Églises. Mais chacune entend bien demeurer en communion avec les Églises voisines ; les évêques d'une même région s'écrivent, se consultent et, à l'occasion, se réunissent en synodes provinciaux. Une vénération spéciale entoure déjà l'Église romaine, « présidente de l'alliance divine » (Ignace d'Antioche). L'évêque de Rome, successeur de Pierre, croit pouvoir en plusieurs circonstances imposer son point de vue dans des conflits de quelque importance. « L'ensemble des croyants de tous les pays, écrit Irénée de Lyon, doit demeurer en accord avec l'Église de Rome. »

Les rites eux aussi s'organisent. Un temps de catéchuménat prépare au baptême. L'augmentation du nombre des croyants oblige assez rapidement à renoncer aux célébrations domestiques de l'eucharistie ; on se rassemble en des lieux plus vastes et néanmoins discrets, des cimetières par exemple (catacombes de Rome), voire – là où la persécution est moins menaçante – dans des édifices (basiliques) spécialement construits dans ce but. En dépit de l'austère discipline de vie qu'ils s'imposent, les chrétiens ne sont pas à l'abri de toute défaillance morale. À ceux-là une voie de pénitence est ouverte, comme un second baptême ; un écrit comme le Pasteur d'Hermas en témoigne, sans toutefois en indiquer les modalités.

Révélation chrétienne et culture païenne

Que Jésus de Nazareth, crucifié et ressuscité, soit Fils de Dieu et Sauveur des hommes, comment une telle croyance pourrait-elle se propager sans remous dans un monde que domine une culture à la fois raisonneuse et syncrétiste ?

Des intellectuels comme Celse (iie s.) ou Porphyre (iiie s.) raillent les absurdités du message chrétien, dénoncent le péril qu'il représente pour l'ordre public. Contre ces attaques, saint Justin (iie s.) défend en philosophe la supériorité des valeurs chrétiennes ; l'Africain Tertullien met son talent d'avocat romain au service de la cause de ses frères ; avec plus de douceur et de clarté, Minucius Felix dévoile l'impuissance du scepticisme romain.

Face à la culture païenne, les apologies soulignent ainsi davantage les ruptures que les continuités. Ces dernières sont au contraire volontiers captées par de subtils systèmes de pensée, plus ou moins ésotériques, inclinés à tout réduire en valeurs de connaissance. La gnose, sous ses diverses élaborations, représente, dès le iie siècle, le plus grand danger pour la foi chrétienne, menaçant d'en dissoudre la substance. N'avance-t-on pas que le Christ n'aurait eu qu'une apparence humaine (docétisme) ? Marcion refuse toute valeur à l'Ancien Testament, et met ainsi en cause l'historicité de la nouvelle alliance.

Contre la contamination gnostique, deux réactions sont possibles : ou bien entrer dans le jeu de ce vocabulaire mais pour manifester quel type original de connaissance et de vie représente la foi en Jésus-Christ ; tel est le sens de l'enseignement de Clément d'Alexandrie (  env. 215) et d'Origène ( 251) dans la ville même de Philon ; ou bien réfuter systématiquement, comme s'y emploie saint Irénée. Tout effort spéculatif n'a de valeur, selon lui, que dans le respect intégral de la révélation dont le dépôt, confié aux Apôtres, nous a été transmis par la [...]

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-200 à 200 apr. J.-C. La loi romaine

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Pour citer l’article

Jean DANIÉLOU, André DUVAL, « CATHOLICISME - Histoire de l'Église catholique des origines au pontificat de Jean-Paul II », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/catholicisme-histoire-de-l-eglise-catholique-des-origines-au-pontificat-de-jean-paul-ii/