ACTION CATHOLIQUE

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Trop multiforme et trop étendue pour constituer une véritable organisation, l'Action catholique est plutôt un ensemble de mouvements obéissant à une sorte d'idée-force ou de loi-cadre qui consiste, dans l'Église contemporaine, à faire participer les laïcs à l'apostolat dont le pape et les évêques sont les premiers responsables. Les mouvements très variés qui ont tenté de mettre en œuvre ce dessein se sont développés principalement sous le pontificat de Pie XI. Leur importance grandissante dans la vie de l'Église catholique n'a pas été sans influencer la préparation du second concile du Vatican. Le plus ancien de ces mouvements, la Jeunesse ouvrière chrétienne (J.O.C.), a été dans beaucoup de pays considéré comme la plus grande réussite de cette formule. Née en Belgique, en 1924, sous l'impulsion de l'abbé Cardijn, la J.O.C. s'est proposé de « faire des ouvriers les apôtres des ouvriers » et de travailler à ramener au Christ moins des individus que des « masses » entières. Elle s'implanta en France en 1926 avec l'abbé Guérin et quelques ouvriers d'une paroisse de Clichy (banlieue parisienne). Sur le modèle de la J.O.C. surgirent ensuite d'autres mouvements : la Jeunesse agricole chrétienne (J.A.C.), étudiante (J.E.C.) ou indépendante (J.I.C.). Les mouvements de l'Action catholique des adultes furent créés plus tardivement. Ils sont souvent issus des mouvements de jeunesse catholiques. C'est ainsi qu'est née de la J.O.C., en France, la Ligue ouvrière chrétienne (L.O.C.), qui connut bien des vicissitudes à l'issue de la Seconde Guerre mondiale avec les dissidences du Mouvement populaire des familles (M.P.F.) et du Mouvement de libération ouvrière (M.L.O.), pour ensuite se stabiliser dans le cadre de l'Action catholique ouvrière (A.C.O.).

Les mouvements spécifiques d'action catholique relèvent de deux types : l'Action catholique générale, qui mêle les différents milieux sociaux (tels l'A.C.G.F. pour les femmes, Vivre ensemble l'Évangile aujourd'hui, Partage et Rencontre), et l'Action catholique spécialisée, qui s'organise en fonction de l'âge et du milieu socioprofessionnel (tels l'Action catholique des enfants, l'Action catholique des milieux indépendants, Chrétiens dans le monde rural). Suivant les pays, c'est l'un ou l'autre de ces deux types qui prédomine.

La notion d'action catholique, avec tout ce qu'elle implique d'ambiguïté (non seulement en raison de sa double visée, spirituelle et temporelle, mais aussi par le caractère nouveau des rapports qu'elle établit entre la hiérarchie et le laïcat), a été maintes fois mise à l'épreuve. Les crises surgies à ce sujet en France, notamment celle de l'A.C.J.F. (1956), puis celle de la J.E.C. (1965), sont parmi les plus éclairantes. Fondée en 1886 « pour coordonner les forces vives de la jeunesse catholique » et composée alors de jeunes gens de la bourgeoisie et de l'aristocratie, l'Association catholique de la jeunesse française (A.C.J.F.) était devenue entre les deux guerres, sous l'impulsion des mouvements spécialisés de la jeunesse d'action catholique, un organisme au sein duquel ces derniers se proposaient de mettre au point leur pédagogie de l'action, d'élaborer une théologie du laïcat et de se rendre mutuellement attentifs à la complexité de la société contemporaine. Cette évolution, qui avait même amené la vieille A.C.J.F. à se donner à plusieurs reprises comme présidents des ouvriers et des paysans, correspondait à la vocation initiale de l'association, qui reposait sur deux principes : l'impossibilité pour le chrétien de vivre son christianisme sans prendre une vision exacte de la situation du monde ; le refus de toute prétention à découvrir, pour les différents problèmes temporels, « une solution chrétienne » qui ferait l'unanimité. L'A.C.J.F. avait choisi d'être un mouvement dans l'Église, non un mouvement d'Église.

La crise devait naître d'un affrontement en son sein, affrontement entre ses composantes majeures, la J.O.C. d'une part, la J.E.C. et la J.A.C. d'autre part. La première, minoritaire parmi les jeunes ouvriers, compensait la crainte qu'elle avait du marxisme en empruntant à ce dernier son idéal messianique, qu'elle magnifiait dans une sorte d'« ouvriérisme apostolique » et au profit de ce qu'elle appelait le « primat de l'évangélisation », tandis que la J.E.C. et la J.A.C., mieux assises dans leurs m [...]

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Pour citer l’article

Charles BALADIER, « ACTION CATHOLIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/action-catholique/