PAYS-BAS

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PAYS-BAS : quelques données-clés.
Nom officielRoyaume des Pays-Bas (NL)
Chef de l'Étatle roi Willem-Alexander (depuis le 30 avril 2013)
Chef du gouvernementMark Rutte (depuis le 14 octobre 2010)
CapitaleAmsterdam
Siège du gouvernementLa Haye
Langue officiellenéerlandais 1
Note : Le frison est reconnu comme seconde langue officielle dans la province de la Frise depuis 2013
Unité monétaireeuro (EUR)
Population17 650 000 (estim. 2022)
Superficie (km2)41 543

Deux fils conducteurs particuliers marquent l'histoire des Pays-Bas. D'une part, outre les changements des frontières politiques à l'est et au sud, qui constituent toujours une bonne partie de l'histoire d'un peuple, les Pays-Bas connaissent un problème spécifique : les invasions et les reconquêtes sur la mer qui, depuis deux mille ans, n'ont cessé de remodeler profondément les contours à l'intérieur du pays et la frontière naturelle (mer du Nord) à l'ouest et au nord. Au cours des siècles, les transgressions marines (Dunkerque II et III) ont englouti de larges secteurs de la Zélande, du Brabant, de la Hollande et de la Frise. De surcroît, leur caractère de plat pays, situé au niveau même de la mer, exposait les Pays-Bas aux tempêtes et aux marées d'équinoxe qui, pendant des siècles, submergèrent les faibles digues. Il en résultait un habitat précaire et non permanent. D'autre part, à l'époque romaine, l'IJsselmeer, l'ancienne Zuiderzee, n'existait pas encore ; il naquit au ive siècle à la suite de la transgression Dunkerque II, coupant la Frise en deux : la Frise occidentale et la Frise septentrionale. Au sud du pays, la Zélande, constituée d'argile et de sable marins, disparut presque entièrement au cours de cette même transgression. Seules subsistèrent, entre La Haye et Alkmaar, des dunes qui protégeaient contre les marées une mince bande de terre, longue de 100 kilomètres et large de 20 kilomètres.

Pays-Bas : carte physique

Carte : Pays-Bas : carte physique

Carte physique des Pays-Bas. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Pays-Bas : drapeau

Dessin : Pays-Bas : drapeau

Pays-Bas. Au XVIe siècle, les Gueux, partisans de Guillaume Ier d'Orange-Nassau, arboraient le Prinsenvlag, bannière du Prince aux couleurs orange, blanche et bleue. Ce sera le drapeau des états généraux des Provinces-Unies en lutte contre Philippe II d'Espagne. La bande supérieure orange... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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À partir du xie siècle, la mer du Nord se retira et, aussi bien au Nord qu'au Sud, de vastes campagnes d'assèchement et d'endiguement furent entreprises. Ce fut surtout le travail des cisterciens et des prémontrés. Vers le xvie siècle, les Hollandais furent enfin capables de maîtriser le cours normal des phénomènes naturels, mais on craignait toujours les grandes marées et les tempêtes. Pendant le soulèvement contre Philippe II d'Espagne, les Gueux de mer profitèrent de la fragilité des acquis et pratiquèrent des brèches dans ces digues afin de gêner les mouvements des troupes espagnoles d'Albe et de Farnèse. Les autorités civiles constatèrent avec stupéfaction qu'il était en effet plus facile de se défendre à partir d'une poussière d'îles. Longtemps les choses restèrent en l'état. Dès 1600, on se remit à endiguer la Zélande et à fermer certains golfes en Frise, la terre arable se faisant rare et l'accroissement démographique exigeant sans cesse de nouvelles terres. Au xixe siècle, les Hollandais maîtrisaient à la perfection la technologie d'assèchement et d'endiguement (moulins à vent, vis d'Archimède). Toutefois, l'eau pouvait servir de défense ; au xxe siècle encore, l'État construisit des « lignes d'eau » (série de fortifications avec possibilité d'immersion de vastes polders) contre un ennemi venant de l'est (Grebbelinie). Le pouvoir entreprit de grands travaux publics et engagea d'immenses investissements pour construire la grande digue de mer fermant la Zuiderzee et la changeant en lac (IJsselmeer), et, après la Seconde Guerre mondiale, pour élaborer et réaliser le plan Delta qui ferma l'Escaut oriental isolant la Zélande orientale de la mer du Nord. Les Pays-Bas ont ainsi accumulé une haute technologie (know-how) pour tout ce qui touche à la mer et à l'eau : drainage, dragage, remorquage, etc.

Un autre phénomène est celui du grand et soudain essor économique des Provinces-Unies au xviie siècle. Comment fut-il possible qu'une poignée de rebelles contre la monarchie espagnole, à peine 2 millions d'habitants, gouvernés archaïquement, se soient hissés au rang du concert des nations ?

La chute d'Anvers (1585) fit émigrer des marchands et artisans vers les Provinces-Unies. La clientèle, les techniques, le savoir-faire d'Anvers passèrent à Amsterdam et firent de cette ville le grand marché, le centre commercial et financier de l'Europe. Amsterdam, qui s'était déjà emparé le siècle précédent du [...]

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Pays-Bas : carte physique

Pays-Bas : carte physique
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Pays-Bas : drapeau

Pays-Bas : drapeau
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Pays-Bas : conquête des terres

Pays-Bas : conquête des terres
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Moulins à vent de Kinderdijk, Pays-Bas

Moulins à vent de Kinderdijk, Pays-Bas
Crédits : Prisma by Dukas/ Universal Images Group/ Getty Images

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Écrit par :

  • : docteur en histoire, professeur agrégé à l'Institut d'études politiques de Paris
  • : professeur d'histoire à l'université de Nanterre et à l'Institut des hautes études de l'Amérique latine
  • : docteur en droit, licencié en sciences politiques et diplomatiques
  • : docteur en sciences géographiques, professeur émérite à l'Université libre de Bruxelles, membre de la classe des lettres de l'Académie royale de Belgique, président de la Société royale belge de géographie

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Pour citer l’article

Christophe DE VOOGD, Frédéric MAURO, Guido PEETERS, Christian VANDERMOTTEN, « PAYS-BAS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 décembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/pays-bas/