PAYS-BAS

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quelques données-clés.
Nom officielRoyaume des Pays-Bas (NL)
Chef de l'Étatle roi Willem-Alexander (depuis le 30 avril 2013)
Chef du gouvernementMark Rutte (depuis le 14 octobre 2010)
CapitaleAmsterdam
Siège du gouvernementLa Haye
Langue officiellenéerlandais 1
Note : Le frison est reconnu comme seconde langue officielle dans la province de la Frise depuis 2013
Unité monétaireeuro (EUR)
Population17 523 000 (estim. 2021)
Superficie (km2)41 526

Deux fils conducteurs particuliers marquent l'histoire des Pays-Bas. D'une part, outre les changements des frontières politiques à l'est et au sud, qui constituent toujours une bonne partie de l'histoire d'un peuple, les Pays-Bas connaissent un problème spécifique : les invasions et les reconquêtes sur la mer qui, depuis deux mille ans, n'ont cessé de remodeler profondément les contours à l'intérieur du pays et la frontière naturelle (mer du Nord) à l'ouest et au nord. Au cours des siècles, les transgressions marines (Dunkerque II et III) ont englouti de larges secteurs de la Zélande, du Brabant, de la Hollande et de la Frise. De surcroît, leur caractère de plat pays, situé au niveau même de la mer, exposait les Pays-Bas aux tempêtes et aux marées d'équinoxe qui, pendant des siècles, submergèrent les faibles digues. Il en résultait un habitat précaire et non permanent. D'autre part, à l'époque romaine, l'IJsselmeer, l'ancienne Zuiderzee, n'existait pas encore ; il naquit au ive siècle à la suite de la transgression Dunkerque II, coupant la Frise en deux : la Frise occidentale et la Frise septentrionale. Au sud du pays, la Zélande, constituée d'argile et de sable marins, disparut presque entièrement au cours de cette même transgression. Seules subsistèrent, entre La Haye et Alkmaar, des dunes qui protégeaient contre les marées une mince bande de terre, longue de 100 kilomètres et large de 20 kilomètres.

Pays-Bas : carte physique

Carte : Pays-Bas : carte physique

Carte physique des Pays-Bas. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Pays-Bas : drapeau

Dessin : Pays-Bas : drapeau

Pays-Bas. Au XVIe siècle, les Gueux, partisans de Guillaume Ier d'Orange-Nassau, arboraient le Prinsenvlag, bannière du Prince aux couleurs orange, blanche et bleue. Ce sera le drapeau des états généraux des Provinces-Unies en lutte contre Philippe II d'Espagne. La bande supérieure orange... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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À partir du xie siècle, la mer du Nord se retira et, aussi bien au Nord qu'au Sud, de vastes campagnes d'assèchement et d'endiguement furent entreprises. Ce fut surtout le travail des cisterciens et des prémontrés. Vers le xvie siècle, les Hollandais furent enfin capables de maîtriser le cours normal des phénomènes naturels, mais on craignait toujours les grandes marées et les tempêtes. Pendant le soulèvement contre Philippe II d'Espagne, les Gueux de mer profitèrent de la fragilité des acquis et pratiquèrent des brèches dans ces digues afin de gêner les mouvements des troupes espagnoles d'Albe et de Farnèse. Les autorités civiles constatèrent avec stupéfaction qu'il était en effet plus facile de se défendre à partir d'une poussière d'îles. Longtemps les choses restèrent en l'état. Dès 1600, on se remit à endiguer la Zélande et à fermer certains golfes en Frise, la terre arable se faisant rare et l'accroissement démographique exigeant sans cesse de nouvelles terres. Au xixe siècle, les Hollandais maîtrisaient à la perfection la technologie d'assèchement et d'endiguement (moulins à vent, vis d'Archimède). Toutefois, l'eau pouvait servir de défense ; au xxe siècle encore, l'État construisit des « lignes d'eau » (série de fortifications avec possibilité d'immersion de vastes polders) contre un ennemi venant de l'est (Grebbelinie). Le pouvoir entreprit de grands travaux publics et engagea d'immenses investissements pour construire la grande digue de mer fermant la Zuiderzee et la changeant en lac (IJsselmeer), et, après la Seconde Guerre mondiale, pour élaborer et réaliser le plan Delta qui ferma l'Escaut oriental isolant la Zélande orientale de la mer du Nord. Les Pays-Bas ont ainsi accumulé une haute technologie (know-how) pour tout ce qui touche à la mer et à l'eau : drainage, dragage, remorquage, etc.

Un autre phénomène est celui du grand et soudain essor économique des Provinces-Unies au xviie siècle. Comment fut-il possible qu'une poignée de rebelles contre la monarchie espagnole, à peine 2 millions d'habitants, gouvernés archaïquement, se soient hissés au rang du concert des nations ?

La chute d'Anvers (1585) fit émigrer des marchands et artisans vers les Provinces-Unies. La clientèle, les techniques, le savoir-faire d'Anvers passèrent à Amsterdam et firent de cette ville le grand marché, le centre commercial et financier de l'Europe. Amsterdam, qui s'était déjà emparé le siècle précédent du commerce baltique et nordique, se vit ouvrir les routes occidentales, les places méridionales. Pays de pêcheurs et de rouliers entre la Baltique et la Méditerranée, la Hollande devint rapidement avec les Compagnies des Indes le plus grand centre de commerce et de transport entre les océans Atlantique et Indien, bâtissant ainsi un vaste empire de factoreries aux Indes, en Afrique et aux Amériques. Dans l'éclosion du capitalisme commercial, les Hollandais se taillèrent une part non négligeable.

Ce grand essor économique ne pouvait se réaliser sans infrastructures adéquates : agriculture de proue, artisanat de pointe, sciences appliquées réputées et économie urbaine surorganisée, le tout gouverné par une bourgeoisie patricienne, le pouvoir central restant très faible. « Le gain est la seule et unique boussole qui conduit ces gens cy », s'exclamait La Thuillerie, ambassadeur de France, dans une lettre à Mazarin (31 mars 1648). Cette dictature des marchands allait si loin que les directeurs de la Compagnie des Indes orientales considéraient leurs conquêtes territoriales non comme des conquêtes nationales, mais comme la propriété de marchands privés qui étaient en droit de les vendre au roi d'Espagne ou à tout autre ennemi des Provinces-Unies.

Au xviiie siècle, les Pays-Bas ne pouvaient soutenir la concurrence de la première nation moderne et unifiée, la Grande-Bretagne ; Amsterdam rendait son tablier à Londres et les Pays-Bas rentraient dans le rang des nations secondaires.

Aujourd'hui, les Pays-Bas ont gardé de ce glorieux passé un souvenir précis, un patrimoine architectural soigneusement entretenu, un sens aigu du commerce mondial et une urbanisation de première importance. Le soir, les fenêtres des grands immeubles restent ouvertes, pas de rideaux, pas de volets, chacun peut regarder ce qui se passe chez son voisin ; cet usage date du xviie siècle où les gens bien-pensants n'avaient rien à cacher et où seuls les papistes et autres mal-pensants fermaient les volets pour leurs réunions dites suspectes...

Géographie

Données naturelles

Relief et hydrographie

« Dieu a créé la terre, mais il a laissé aux Hollandais le soin de créer les Pays-Bas », dit un vieux dicton entretenu par d'héroïques récits sur les constructeurs de digues, les [...]

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Pays-Bas : carte physique

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Pays-Bas : drapeau

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Pays-Bas : conquête des terres

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Moulins à vent de Kinderdijk, Pays-Bas

Moulins à vent de Kinderdijk, Pays-Bas
Crédits : Robert Harding World Imagery/ Getty

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Écrit par :

  • : docteur en histoire, professeur agrégé à l'Institut d'études politiques de Paris
  • : professeur d'histoire à l'université de Nanterre et à l'Institut des hautes études de l'Amérique latine
  • : docteur en droit, licencié en sciences politiques et diplomatiques
  • : docteur en sciences géographiques, professeur à l'Université libre de Bruxelles, membre de la classe des lettres de l'Académie royale de Belgique, président de la Société royale belge de géographie

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Pour citer l’article

Christophe DE VOOGD, Frédéric MAURO, Guido PEETERS, Christian VANDERMOTTEN, « PAYS-BAS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/pays-bas/