ALPES

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Géographie physique des Alpes

Étendue, surface, découpages

Les Alpes constituent la plus haute chaîne de montagne d’Europe centrale : elle se déploie sur une longueur de 1 200 kilomètres entre Nice au sud-ouest et Vienne (Autriche) au nord-est, et une largeur comprise entre 150 et 250 kilomètres. Généralement, elle se distingue nettement des plateaux et collines environnants ; toutefois, elle se confond ici et là avec quelques autres chaînes de montagne : les Carpates et les Alpes dinariques (ou Dinarides) à l’est, et les Apennins au sud. Il n’existe pas à ce jour de consensus sur la délimitation topographique de l’espace alpin. Selon les critères, les superficies calculées varient entre 154 000 kilomètres carrés et plus de 200 000 kilomètres carrés. La Convention alpine retient une superficie de 190 000 kilomètres carrés.

Le sommet le plus élevé est le mont Blanc (4 810 m), dans les Alpes occidentales. Au total, on dénombre quatre-vingt-deux sommets principaux qui dépassent 4 000 mètres, principalement situés dans les Alpes occidentales. En bordure du massif, la plupart des sommets et crêtes se situent encore au-dessus de 2 000 mètres d’altitude.

La région alpine se caractérise également par d’innombrables vallées ; les Grisons, par exemple, se présentent comme « le pays alpin des cent cinquante vallées ». Ces vallées participent à la diversité des paysages. Les vallées sont liées entre elles par des cols, qui dépassent souvent 2 000 mètres d’altitude. Pour les liaisons importantes, il existe des routes, dont la plus haute est celle du col de l’Iseran (2 764 m) dans les hautes Alpes.

Particularités climatiques et hydrologiques

L’orographie des Alpes implique des variations importantes concernant la température de l’air, les précipitations et les vents. La température de l’air diminue en moyenne de 0,6 0C par 100 mètres de dénivellation ; dès lors, les étages moyens et supérieurs de la chaîne présentent des températures moyennes inférieures de 5 à 15 0C [...]


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Divisions structurales des Alpes

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Pour citer l’article

Jean AUBOUIN, Bernard DEBARBIEUX, Paul OZENDA, Thomas SCHEURER, « ALPES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/alpes/