FLEUVES

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Les fleuves, et les cours d'eau en général, ont toujours tenu une grande place dans la vie des hommes et leurs préoccupations. Les civilisations anciennes, désarmées devant leur puissance de destruction et ne pouvant ni expliquer ni prévoir leur comportement, les ont divinisés et implorés. L'homme moderne a entrepris de les étudier (potamologie), de comprendre les lois de leur écoulement (hydrologie fluviale), celles de leur travail (dynamique fluviale), pour mieux les dompter.

La quantité d'eau charriée par les fleuves est de l'ordre de 35 000 km3/an, soit, si l'on rapporte ce volume à la surface drainée des continents, une tranche écoulée de 305 mm ; elle ne représente qu'une petite partie (7 p. 100) des pluies tombées à la surface du globe (520 000 km3/an, soit une tranche précipitée de 1 020 mm). Mais ces eaux courantes ont une importance capitale dans le déroulement des processus naturels et pour le développement même de la vie des êtres vivants. L'eau des fleuves exerce une érosion, sert de milieu de vie à des organismes végétaux et animaux ; elle est utilisée pour l'alimentation humaine et animale, pour l'irrigation des plantes cultivées, pour la navigation intérieure, la production d'énergie, la réalisation de nombreux processus industriels.

La potamologie est l'étude pluridisciplinaire des fleuves et, par extension, des cours d'eau. Les eaux courantes, ou lotiques, se distinguent des eaux stagnantes (cf. lacs) par une série de particularités d'importance fondamentale pour les organismes et pour les communautés qui y vivent. Tout d'abord, leur répartition est relativement uniforme à la surface des continents et leur vie est, en temps géologique, considérablement plus longue que celle des lacs pour beaucoup de systèmes hydrographiques. Ensuite, ce sont des systèmes ouverts, fort dépendants des systèmes voisins, très influencés notamment par l'environnement terrestre et peuplés par des communautés qui, à tous les niveaux trophiques, sont trib [...]


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Eau écoulée par les fleuves chaque année

Eau écoulée par les fleuves chaque année
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Les plus grands fleuves du monde

Les plus grands fleuves du monde
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Maximum de l'écoulement et mode d'alimentation

Maximum de l'écoulement et mode d'alimentation
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Pour citer l’article

Lazare BOTOSANEANU, Pierre CARRIÈRE, « FLEUVES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/fleuves/