ALPES

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Géologie des Alpes

Les Alpes ne sont qu’une partie de l’arc alpidique qui, partant de Gibraltar, se poursuit, au-delà de Vienne, par les Carpates et la chaîne du Balkan, en bordure sud du continent européen. Cet arc alpidique n’est lui-même qu’une partie des chaînes méditerranéennes, qui relèvent également de l’orogenèse alpine, de même d’ailleurs que l’ensemble des chaînes téthysiennes, qui forment une vaste ceinture montagneuse allant des Antilles aux îles de la Sonde entre l’ensemble Amérique du Nord-Eurasie et l’ensemble Amérique du Sud-Afrique-Arabie-Inde-Australie.

Bien que formant un arc montagneux continu de Nice à Vienne, les Alpes sont néanmoins constituées de deux secteurs totalement différents juxtaposés à la suite des mouvements tectoniques alpins : les Alpes occidentales, développées en France, en Italie et en Suisse ; les Alpes orientales, qui s’étendent en Autriche, en Italie et en Yougoslavie. La limite entre ces deux secteurs se situe au niveau de la haute vallée du Rhin, notamment dans le canton des Grisons (Suisse), le petit État du Liechtenstein ayant pour particularité de s’étendre moitié sur les Alpes occidentales, moitié sur les Alpes orientales.

Divisions structurales des Alpes

Dessin : Divisions structurales des Alpes

Les grandes divisions structurales des Alpes 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Les Alpes viennent en contact avec d’autres édifices tectoniques :

– en avant, avec la Provence (et, de là, avec les Pyrénées), dont elles ne sont séparées que par les plans de Canjuers qu’entaillent les gorges du Verdon, et avec le Jura, dont elles sont séparées par la dépression des molasses suisses, mais qui se raccorde à elles par les chaînons du Jura méridional ;

Gorges du Verdon

Photographie : Gorges du Verdon

Le Verdon, affluent de la Durance, a creusé les épaisses séries calcaires d'âge jurassique du plateau de Canjuers, formant ainsi les célèbres gorges à haut attrait touristique. 

Crédits : Michael Busselle/ The Image Bank/ Getty Images

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– en arrière, avec l’Apennin, chaîne symétrique qui leur tourne le dos de part et d’autre de Gênes, et avec les Dinarides, qui passent insensiblement au versant sud des Alpes orientales sur les confins italo-yougoslaves.

Alpes occidentales

Les Alpes occidentales sont, mutatis mutandis, le secteur à la fois le plus « simple » des Alpes et le plus caractéristique des chaînes alpines au sens large. On peut y distinguer les Alpes franco-italiennes où, malgré la puissance des déformations, les différents éléments sont restés dans leur position paléogéographique relative, des Alpes suisses (ou « centrales »), où la tectonique prend une ampleur beaucoup plus grande.

Alpes franco-italiennes

Les Alpes franco-italiennes regroupent le comté de Nice, la haute Provence, le Dauphiné et une partie de la Savoie du côté français ; une partie de la Ligurie, le Piémont et le Val d’Aoste du côté italien.

Structure des Alpes occidentales

Dessin : Structure des Alpes occidentales

Schéma structural des Alpes occidentales franco-italiennes. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Stratigraphie et paléogéographie

Les terrains qui constituent les Alpes franco-italiennes appartiennent à deux ensembles : un socle antérieur au Secondaire, d’âge hercynien ; une couverture secondaire et tertiaire.

A. Le socle est représenté dans une série d’affleurements en un certain nombre d’alignements parallèles à la direction générale de la chaîne ; ce sont, d’ouest en est :

a) les massifs cristallins externes développés du Mont-Blanc (au nord) au Pelvoux (au sud), par le massif de Beaufort et la chaîne de Belledonne, puis s’interrompant pour réapparaître dans le massif de l’Argentera (dit aussi du Mercantour) ; de petits pointements plus localisés existent dans la région de La Mure sur le Drac, Remollon sur la Durance, Barles plus au sud ; ce socle est formé d’une série métamorphique sur laquelle reposent en discordance des terrains houillers continentaux du Carbonifère supérieur (bassins houillers de La Mure, des Grandes-Rousses, etc.) ;

b) le socle briançonnais, très différent du précédent, représenté par une série houillère comprenant l’ensemble du Carbonifère moyen et supérieur, devenant métamorphique vers l’est (massif de la Vanoise, massif d’Ambin) et le nord (schistes du Grand-Saint-Bernard) ;

c) les massifs cristallins internes, appartenant à trois séries. On y distingue, d’ouest en est : une suite de coupoles apparaissant sous les nappes de charriage de cette partie des Alpes – les [...]

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Divisions structurales des Alpes

Divisions structurales des Alpes
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Gorges du Verdon

Gorges du Verdon
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Structure des Alpes occidentales

Structure des Alpes occidentales
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Tectonique des Alpes occidentales

Tectonique des Alpes occidentales
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Pour citer l’article

Jean AUBOUIN, Bernard DEBARBIEUX, Paul OZENDA, Thomas SCHEURER, « ALPES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/alpes/