MOYEN ÂGELa littérature en prose

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Prose chrétienne et rhétorique classique

La production littéraire médiévale latine et romane, tant en prose qu’en vers, a lieu dans un même horizon rhétorique et discursif. Dans la Rome classique, les poètes suivaient une formation rhétorique et les rhétoriqueurs tiraient des enseignements et des exemples des œuvres en vers, par exemple grâce à la pratique des paraphrases. Parfois, les deux modes d’expression sont en contact comme dans les « prosimètres » de Martianus Cappella et de Boèce (précédés par ceux de Varron et de Pétrone) qui alternent passages en prose et en vers ; au niveau du style, la prose intègre parfois des figures prosodiques et rythmiques (prosae numeratae, cursus) et il arrive que le discours en vers imite l’oralité ou la prose écrite. En outre, surtout dans les genres narratifs, la frontière entre les deux formes n’est pas infranchissable : Bède le Vénérable rédige la vie de Cuthbert une fois en vers et une fois en prose, Alcuin fait de même avec celle de Willibrord, tout comme Raban Maur avec son Hymne à la Croix.

Pourtant, une telle interchangeabilité n’est pas la norme. Même si les ive et ve siècles ont connu des traductions partielles des livres de la Bible en hexamètres, les rédactions rassemblées sous le nom de Vetus latina puis la Vulgate sont écrites en prose, forme qui est aussi celle de l’exégèse et de la prédication. Cela implique que les prophètes, les apôtres, Dieu lui-même, parlent en prose et que la relation prose-vérité et prose-transcendance, établie dans la tradition philosophique occidentale par Platon, s’affirme aussi sur le plan théologique. Les érudits, de leur côté, perçoivent la prose de la Bible comme une forme d’écriture non canonique et même décidément inélégante au niveau tant du vocabulaire que du style et des concepts. Le « scandale » produit par la prose biblique dépend sans doute aussi de son efficacité communicative, [...]


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Écrit par :

  • : professeur, chargé de cours de littérature française du Moyen-Âge, université de Liège (Belgique)

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Pour citer l’article

Nicola MORATO, « MOYEN ÂGE - La littérature en prose », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/moyen-age-la-litterature-en-prose/