INTELLECTUEL

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Le mot intellectuel est né durant l'affaire Dreyfus, quand des professeurs, des écrivains, des artistes dénoncèrent l'injustice faite au capitaine Dreyfus, accusé de haute trahison. Dès lors, le mot intellectuel renvoya plus à une prise de position éthique et politique qu'à la nature intellectuelle des activités professionnelles de ceux qui s'en réclamaient. Le mot se répandit en Europe. En anglais, assez difficilement : les dictionnaires indiquent l'équivalent péjoratif de intelectual (highbrow ou egghead), un peu comme si l'ironie anglo-saxonne acceptait mal la solennité que revêtait en français le mot intellectuel. En Espagne, le mot intelectual fut employé presque immédiatement avec enthousiasme par certains et par l'opinion commune, mais avec une nuance péjorative, si l'on excepte son application à des figures indiscutées comme Ortega y Gasset ou Miguel de Unamuno. En Italie, après une brève acceptation, imitée du français, le mot sous le fascisme eut parfois une valeur insultante. Avec la chute de Mussolini, l'importance nouvelle revêtue par les partis de gauche, le mot inttelletuale connut une grande vogue. L'Espagne franquiste donna un sens péjoratif au mot intelectual, tout en revendiquant des intellectuels comme Dionisio Ridruejo ou Onesimo Redondo. Dans les revues d'opposition comme Cuadernos para el Dialogo, très sensibles aux débats franco-français, le mot prit vite un sens dreyfusard, qui devint le sens courant après la mort de Franco.

Le dictionnaire Robert propose du substantif intellectuel la définition suivante : « dont la vie est consacrée aux activités intellectuelles ». Dans l'édition de 2004, cette définition plus technique qu'éthique est précédée d'une autre, négative : « où l'intelligence a une part prédominante ou excessive » suivie de « qui a un goût prononcé ou excessif pour les choses d [...]


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Victor Hugo

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Émile Zola et l'affaire Dreyfus

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Michel Foucault et Jean-Paul Sartre en 1972

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  • : professeur émérite de l'université de Tours, Institut universitaire de France

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Pour citer l’article

Jean Marie GOULEMOT, « INTELLECTUEL », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/intellectuel/