ÎLES

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Les îles océaniques

Deux grands types d'îles constituent l'essentiel de la famille des îles océaniques : les îles volcaniques et les îles madréporiques ou coralliennes.

Les îles océaniques volcaniques

L'accumulation de matériaux, liée à l'activité volcanique, peut donner naissance à une île. C'est ainsi que des îles volcaniques accompagnent les dorsales sous-marines, qui sont des chaînes de montagne submergées. Au milieu de l'océan Atlantique s'étire du nord au sud une dorsale en forme d'S : elle porte les Açores, Ascension et Sainte-Hélène. Dans le Pacifique, les îles Hawaii aussi sont situées sur une dorsale.

Les structures en arc sont également favorables à la formation d'îles volcaniques : guirlandes insulaires des Antilles, des Kouriles, des Aléoutiennes, des îles de la Sonde... L'arc des Petites Antilles a connu ou connaît une activité volcanique. L'arc externe relève d'un volcanisme ancien, et des recouvrements sédimentaires peuvent oblitérer les dépôts volcaniques ; par contre, l'arc interne est formé de volcans récents, dont plusieurs sont toujours en activité (la Soufrière en Guadeloupe, la montagne Pelée en Martinique).

Certaines de ces îles volcaniques sont de petite dimension et sont de simples volcans. C'est le cas du Stromboli, de Kao et Tofua dans l'archipel Tonga, de Santorin, de l'île Saint-Paul. Mais il est plus fréquent de rencontrer des îles formées par la juxtaposition ou l'emboîtement de plusieurs générations de volcans. Telles sont la Guadeloupe, la Martinique, la Réunion, l'Islande, les Açores, les Hawaii, les Canaries ou les Kerguelen.

Nevis : volcan en mer

Dessin : Nevis : volcan en mer

Le relief de Nevis : un volcan en mer (Petites Antilles). 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Les îles océaniques coralliennes

Les îles volcaniques se rencontrent sous toutes les latitudes et dans toutes les mers. Il en va autrement des îles coralliennes, qui forment l'autre grand groupe des îles océaniques, et qui ne sont situées que dans les régions tropicales. Les coraux, agents constructeurs de ces îles, ont en effet des exigences écologiques précises. Ils ne vivent que dans les eaux chaudes (entre 23 et 28 0C de préférence), des eaux agitées, pures, traversées par la lumière (donc à faible profondeur : moins de 40 m). Diverses algues, des mollusques, des vers jouent un rôle important dans l'édification et la consolidation des récifs coralliens.

Île corallienne

Photographie : Île corallienne

Une île corallienne sous les tropiques, au Belize. 

Crédits : Simeone Huber/ The Image Bank/ Getty Images

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En bordure des continents et des grandes îles tropicales, on rencontre soit des récifs frangeants, soit des récifs-barrières séparés du rivage par un lagon. Mais l'île corallienne typique est l'atoll : il s'agit d'un anneau de coraux de diamètre très variable, coupé de passes, entourant un lagon qui peut avoir plus de 30 mètres de profondeur.

Récifs coralliens : évolutions

Dessin : Récifs coralliens : évolutions

Trois stades dans l'évolution des récifs coraliens : le récif frangeant, le récif-barrière, l'atoll. En a, le récif frangeant ceinture une île. Si l'île s'enfonce progressivement (subsidence), le récif frangeant décolle du rivage jusqu'à devenir un récif-barrière, b. Si la... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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E. H. Bryan a dressé une liste d'environ 400 atolls : les trois quarts se trouvent en Océanie, d'où l'intérêt particulier offert par le Pacifique pour leur étude. Certains atolls sont complètement isolés, mais la plupart se groupent en archipels : les Tuamotu comprennent 75 atolls (909 km2 de terres émergées).

Bora Bora

Photographie : Bora Bora

L'île et le lagon de Bora Bora, en Polynésie française. 

Crédits : Art Wolfe/ Getty mages

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L'origine des atolls est toujours très discutée. Darwin avait émis l'hypothèse de l'affaissement lent d'un volcan entouré de récifs coralliens. Le récif frangeant se transforme progressivement en récif-barrière et devient un atoll lorsque le volcan s'est enfoncé sous l'océan. Grâce à leurs constructions, les polypes se maintiennent toujours près de la surface. Des recherches récentes ont confirmé l'hypothèse de Darwin, mais, à côté des mouvements d'affaissement du sol, il faut faire intervenir les variations récentes et beaucoup plus rapides du niveau de la mer, liées aux glaciations quaternaires.

Les atolls présentent une grande diversité. D'abord, par leur taille : certains n'ont que quelques kilomètres de périmètre, tandis que d'autres sont très vastes. Autre source de diversité : leur forme. Les atolls circulaires sont rares et généralement de petite taille. Les atolls de grande taille ont des formes variées : allongées, triangulaires, quadrangulaires, formant un polygone complexe. Les atolls se distinguent aussi par l'étendue des terres émergées constituant les îles coralliennes. Entre les îles et les îlots, les passes sont balayées par les tempêtes et par les vagues de marée haute. La largeur de la couronne récifale excède tr [...]

Atoll de Kolumadulu

Dessin : Atoll de Kolumadulu

L'atoll de Kolumadulu (Maldives). Cet atoll très vaste (40 km sur 50 km) a un lagon exceptionnellement profond (généralement entre 70 et 80 m) avec de nombreux pinacles venant jusqu'à la surface. Les eaux du lagon sont assez agitées pour que, sur le revers du platier, le corail vivant... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Îles Aran

Îles Aran
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Nevis : volcan en mer

Nevis : volcan en mer
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Île corallienne

Île corallienne
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Récifs coralliens : évolutions

Récifs coralliens : évolutions
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Bordeaux-III, fondateur du Centre d'études de géographie tropicale du C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Guy LASSERRE, « ÎLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/iles/