ÎLES

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La diversité du monde insulaire

Entre les petites îles océaniques et les grandes îles continentales, les différences de superficie peuvent être considérables. Ainsi en est-il entre le Groenland (2 175 000 km2), la Nouvelle-Guinée (786 000 km2), Bornéo (735 000 km2), Madagascar (585 000 km2), la Terre de Baffin (467 000 km2) et Sumatra (410 000 km2). Dans la catégorie des superficies situées entre 100 000 kilomètres carrés et plus de 200 000 kilomètres carrés, citons la Nouvelle-Zélande (265 000 km2 pour les deux îles associées), Honshu, au Japon (230 202 km2), la Grande-Bretagne (229 840 km2), Sulawesi (170 000 km2), Java (126 000 km2), Cuba (114 000 km2), Terre-Neuve  (110 680 km2),  l'Islande (102 820 km2). Puis viennent des îles comme Hispaniola (Haïti, république Dominicaine) avec 77 250 kilomètres carrés et Sri Lanka (65 610 km2). François Doumenge a attiré l'attention sur une classe que l'on pourrait appeler celle des « grandes terres » où l'on peut regrouper les îles de 4 000 à 20 000 kilomètres carrés, autour d'une moyenne de 10 000 kilomètres carrés. Toutes les autres îles, c'est-à-dire la quasi-totalité du domaine insulaire tropical, n'atteignent pas une surface unitaire de 3 000 kilomètres carrés, et parmi elles toute une poussière d'îles ne dépassent pas quelques dizaines à quelques centaines de kilomètres carrés.

Le même auteur a affiné la notion d'insularité en utilisant l'« indice côtier ». L'île se caractérise d'abord par son rivage, lequel peut être rapporté à la surface émergée. Pour qu'il y ait véritablement « insularité », il faut que la superficie de l'île ne soit pas trop importante. L'île la plus maritime est celle où les terres émergées se répartissent autour d'un lagon, ce qui est le cas des atolls. Si l'on considère un lagon de 20 kilomètres de diamètre, il y aura 133 kilomètres de rivages (63 km de rivages internes et 70 km de rivages externes). Si la formation émergée a une largeur moyenne de 1 kilomètre, cela donne une terre de 70 kilomètres carrés, soit un rapport voisin de 2. En réalité, l'indice côtier est souvent beaucoup plus élevé, car les parties émergées du bourrelet de l'atoll sont fragmentées en multiples îlots. Plus les dimensions des îles augmentent, plus l'indice côtier baisse. Avec 400 kilomètres carrés (20 km × 20 km), l'indice tombe à un cinquième (1 km de côtes pour 5 km2). La disposition du relief doit être prise en considération : pour une même surface, une île longue et étroite a un indice côtier supérieur à celui d'une île massive. Dès que le rapport tombe à un vingt-cinquième (1 km de côtes pour 25 km2), la continentalité s'affirme.

L'indice côtier doit être complété par un « indice d'isolement » fondé sur le rapport existant entre la surface émergée d'une île et la « zone économique exclusive » des 200 miles. S'il n'existe pas d'autre terre à moins de 360 kilomètres de la ligne de rivage, une île de 1 kilomètre carré de surface émergée permet le contrôle d'une zone maritime de 380 000 kilomètres carrés. C'est le cas de Clipperton (au large de la côte occidentale du Mexique) ou de la Nouvelle-Amsterdam (partie méridionale de l'océan Indien). L'isolement est total. Plus les îles se rapprochent et plus l'indice d'isolement diminue. Au-dessous de l'indice 100, il n'existe plus d'isolement insulaire.

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Nevis : volcan en mer

Nevis : volcan en mer
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Île corallienne

Île corallienne
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Récifs coralliens : évolutions

Récifs coralliens : évolutions
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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Bordeaux-III, fondateur du Centre d'études de géographie tropicale du C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Guy LASSERRE, « ÎLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/iles/