ÎLES

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La diversité du monde insulaire

Entre les petites îles océaniques et les grandes îles continentales, les différences de superficie peuvent être considérables. Ainsi en est-il entre le Groenland (2 175 000 km2), la Nouvelle-Guinée (786 000 km2), Bornéo (735 000 km2), Madagascar (585 000 km2), la Terre de Baffin (467 000 km2) et Sumatra (410 000 km2). Dans la catégorie des superficies situées entre 100 000 kilomètres carrés et plus de 200 000 kilomètres carrés, citons la Nouvelle-Zélande (265 000 km2 pour les deux îles associées), Honshu, au Japon (230 202 km2), la Grande-Bretagne (229 840 km2), Sulawesi (170 000 km2), Java (126 000 km2), Cuba (114 000 km2), Terre-Neuve  (110 680 km2),  l'Islande (102 820 km2). Puis viennent des îles comme Hispaniola (Haïti, république Dominicaine) avec 77 250 kilomètres carrés et Sri Lanka (65 610 km2). François Doumenge a attiré l'attention sur une classe que l'on pourrait appeler celle des « grandes terres » où l'on peut regrouper les îles de 4 000 à 20 000 kilomètres carrés, autour d'une moyenne de 10 000 kilomètres carrés. Toutes les autres îles, c'est-à-dire la quasi-totalité du domaine insulaire tropical, n'atteignent pas une surface unitaire de 3 000 kilomètres carrés, et parmi elles toute une poussière d'îles ne dépassent pas quelques dizaines à quelques centaines de kilomètres carrés.

Le même auteur a affiné la notion d'insularité en utilisant l'« indice côtier ». L'île se caractérise d'abord par son rivage, lequel peut être rapporté à la surface émergée. Pour qu'il y ait véritablement « insularité », il faut que la superficie de l'île ne soit pas trop importante. L'île la plus maritime est celle où les terres émergées se répartissent autour d'un lagon, ce qui est le cas des atolls. Si l'on considère [...]


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Nevis : volcan en mer

Nevis : volcan en mer
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Île corallienne

Île corallienne
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Récifs coralliens : évolutions

Récifs coralliens : évolutions
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Bora Bora

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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Bordeaux-III, fondateur du Centre d'études de géographie tropicale du C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Guy LASSERRE, « ÎLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/iles/