ÎLES

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Le peuplement humain des îles

Aubert de La Rüe fait remarquer que les îles ont toujours exercé une certaine fascination sur les hommes, et qu'elles ont été très tôt colonisées par les habitants du continent. Très nombreuses sont les îles qui furent occupées dès la préhistoire. Dès le Paléolithique la Sicile fut peuplée par les Sicanes. Les Grecs fondèrent leurs premières colonies en Sicile vers le viiie siècle avant J.-C. Puis vint le tour des Phéniciens, des Carthaginois, suivis par les Romains. Presque toutes les îles méditerranéennes présentent une histoire comparable.

Bien différent est le peuplement des îles du Pacifique. Les grandes distances séparant îles et archipels, et l'isolement des terres au milieu des vastes étendues océaniques, confèrent des caractères spécifiques au peuplement de l'Océanie qui couvre 35 p. 100 de la surface de la Terre.

Le peuplement de l'Océanie se compose d'aborigènes australiens, de Mélanésiens et de Polynésiens. L'Australie étant un continent et non une île, il n'est pas nécessaire de s'attarder sur son peuplement. Rappelons seulement que le nombre des aborigènes était estimé à 300 000 individus avant l'arrivée des Blancs, qu'ils n'étaient plus qu'une cinquantaine de milliers dans les années 1960, qui marquent le bas de la courbe, avant que le recensement de 2001 ne mette en valeur la nouvelle et forte augmentation de leur population avec 401 000 représentants.

Mélanésiens et Papous sont installés dans les îles constituant la Mélanésie, ou îles des Noirs. On distingue parmi eux les Négritos, les Mélanésiens proprement dits et les Papous. Le troisième grand groupe est celui des Polynésiens. Ces derniers ont colonisé le secteur central et oriental du Pacifique sud. Les datations au carbone 14 placent cette occupation des îles entre — 2 500 et — 500 ans de notre ère. À l'arrivée des Européens, pratiquement tous les archipels et les îles de quelque importance étaient peuplés. La navigation pré-européenne dans le Pacifique avait atteint un rare degré de perfection, puisque ces navigateurs ont pu coloniser des îles séparées par plusieurs milliers de kilomètres : 3 200 kilomètres des Samoa à Tahiti, 4 000 kilomètres des Marquises à l'île de Pâques, minuscule point dans l'océan Pacifique.

Après cette grande phase d'expansion, les groupes connurent une longue période de consolidation dans les îles et archipels où ils s'étaient installés. Les horizons se rétrécirent aux limites de ces terres insulaires, chacune évoluant isolément. Mais c'est évidemment en Mélanésie, plus anciennement occupée, que l'endémisme est le plus évident, allant jusqu'à un émiettement linguistique et sociologique étonnant. On compte plusieurs centaines de langues en Nouvelle-Guinée et plus de quarante en Nouvelle-Calédonie !

La colonisation européenne, dans une première phase, a entraîné un recul démographique des populations indigènes. Massacres et guerres ont fait de nombreux morts parmi les insulaires. Mais les maladies importées par les Européens ont été beaucoup plus redoutables encore (rougeole, variole, coqueluche, choléra, grippe...). En outre, le contact avec les Européens s'est souvent accompagné d'un ébranlement psychologique se traduisant par un mal de vivre ou un refus de procréer. Enfin, la dernière cause importante de chute démographique des populations indigènes fut le travail forcé ou sous contrat auquel furent astreints les hommes. À la fin du xixe et au début du xxe siècle, l'effondrement démographique était spectaculaire. Les Nouvelles-Hébrides et les Salomon étaient passées de 180 000 habitants vers 1860 à moins de 100 000 habitants vers 1925. Les Marquises étaient tombées de 25 000 à 30 000 habitants vers 1840 à 2 255 au recensement de 1926. Depuis lors, la situation s'est bien redressée. Le renversement de tendance s'est produit à partir de 1910-1920. Dans certaines îles, on peut même parler de véritable explosion démographique. L'exemple des Samoa occidentales (dénommées « Samoa » depuis 1997) est tout à fait éloquent : 36 343 habitants en 1921, et près de 180 000 lors du recensement de 2006 !

Autre exemple insulaire : l'archipel antillais. Ces îles étaient occupées par les Caraïbes, qui avaient conquis les îles sur les premiers occupants, les Arawaks. Ils avaient massacré les hommes et réduit les femmes en esclavage.

Les Arawaks, comme d'ailleurs les Caraïbes, étaient originaires des pays de l'Orénoque, dans le Venezuela actuel. Les innombrables îles de l'archipel antillais bénéficièrent, pour leur peuplement, de la relative proximité du continent sud-américain. Arawaks et Caraïbes progressèrent aisément d'île en île.

Les Canaries offrent un autre exemple de peuple décimé par la colonisation. Un gentilhomme normand travaillant pour le roi d'Espagne, Jean de Béthancourt, découvrit l'archipel des Canaries en 1402-1404. Il y trouva une population apparentée aux Berbères d'Afrique du Nord, les Guanches, depuis très longtemps installés dans ces îles. Les Guanches vivaient dans les grottes, et leur niveau technique n'était guère supérieur à celui des hommes de Cro-Magnon. Ils utilisaient le javelot de bois et la hache de pierre. Ils ignoraient l'usage des métaux et la charrue. Les premiers colons espagnols du début du xve siècle eurent tôt fait de les massacrer.

Enfin, il convient de rappeler qu'un certain nombre d'îles isolées dans les immensités océaniques étaient inhabitées lorsqu'elles furent découvertes par les Européens. Les navigateurs portugais qui abordèrent à Madère en 1419, puis aux Açores en 1427, ne trouvèrent que des îles vides. « Madeira » était, comme l'indique son nom, un pays couvert de forêts. Dans l'océan Indien, la Réunion, l'île Maurice et les Seychelles étaient également désertes.

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Nevis : volcan en mer

Nevis : volcan en mer
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Île corallienne

Île corallienne
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Récifs coralliens : évolutions

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  • : professeur émérite à l'université de Bordeaux-III, fondateur du Centre d'études de géographie tropicale du C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Guy LASSERRE, « ÎLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/iles/