ÎLES

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Les climats insulaires

Il est bien difficile de dégager des traits climatiques communs aux îles, tant leur variété est grande. La latitude et la situation géographique jouent un rôle prépondérant pour définir les types de climats : polaire, froid, océanique, désertique, tropical, etc. Si les Kerguelen n'ont pas été colonisées de manière permanente, alors qu'elles ont une superficie de 7 000 kilomètres carrés, c'est largement à cause de leur climat froid (température moyenne annuelle voisine de + 3 0C, mois les plus chauds + 6,5 0C).

Les îles du Cap-Vert sont bien différentes ; elles sont situées au large de l'Afrique sahélienne (Saint-Louis, Sénégal). L'archipel est tout entier compris dans la région des faibles précipitations et des pluies irrégulières. Sur la plus grande partie des plaines et bas plateaux, la tranche d'eau reçue est d'environ 250 millimètres par an.

Indépendamment de la situation géographique des îles en latitude, l'attention doit porter sur l'importance du relief. Les îles basses sont en général peu arrosées et ont un déficit hydrique non négligeable. Celui-ci est renforcé par la nature des sols, graviers et sables étant les plus communs.

Dans la zone des alizés, les îles montagneuses offrent une grande diversité de climats. Le fait majeur est l'exposition par rapport au vent d'est dominant : la côte tournée vers l'est est dite « côte au vent ». Elle reçoit de plein fouet l'alizé, et les terres hautes sont copieusement arrosées sous l'effet du phénomène de détente adiabatique qui contraint les masses d'air d'alizé, chaudes et humides, à donner de fortes précipitations. Inversement, le versant ouest, qui tourne le dos à l'alizé, appelé « versant sous le vent », est une zone peu arrosée par suite du phénomène de fœhn qui éloigne les masses nuageuses ayant franchi les crêtes de leur point de saturation.

Effet d'une île montagneuse sur l'alizé

Dessin : Effet d'une île montagneuse sur l'alizé

Effet d'une île montagneuse sur l'alizé. Les nuages se forment sur la côte au vent où il pleut. La côte sous le vent a un ciel clair. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Ces îles montagneuses à climat d'alizé offrent donc, sur une superficie modeste, une grande diversité de climats et de formations végétales. En règle générale, la température moyenne s'abaisse de 0,5 0C à 0,6 0C par 100 mètres d'élévation.

Du point de vue des paysages végétaux, le contraste est grand entre les forêts hygrophiles de type équatorial, les « savanes » d'altitude, les sphaignes sommitales des hauts massifs volcaniques, les halliers xérophiles des stations sèches, les paysages à cactées que l'on rencontre dans les îles les plus sèches, comme en Désirade ou à Saint-Barthélemy, dans l'archipel guadeloupéen.

Pluies annuelles en Guadeloupe

Dessin : Pluies annuelles en Guadeloupe

Les pluies annuelles en Guadeloupe. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Par-delà cette grande diversité des climats insulaires, il est un fait général à mentionner : l'influence océanique se traduit par l'atténuation des amplitudes thermiques, par la pureté de l'atmosphère, par la permanence des vents et des brises. D'où le caractère attractif des îles comme lieux de tourisme et de villégiature.

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Îles Aran

Îles Aran
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Nevis : volcan en mer

Nevis : volcan en mer
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Île corallienne

Île corallienne
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Récifs coralliens : évolutions

Récifs coralliens : évolutions
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  • : professeur émérite à l'université de Bordeaux-III, fondateur du Centre d'études de géographie tropicale du C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Guy LASSERRE, « ÎLES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/iles/